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Lo que debería hacer Ben Bernanke en su segundo mandato

Ahora que ha sido confirmado por el Senado para un segundo mandato como presidente de la Reserva Federal, Ben Bernanke tiene, o debería tener, una agenda muy simple: mejorar la confianza. Ese no es su único trabajo, por supuesto. El presidente Obama y el secretario del Tesoro, Timothy Geithner, difícilmente son jugadores secundarios. Pero Bernanke hace y dice mucho, cómo se propone a sí mismo y a la Fed, y tenemos un desafío muy grande por delante.

Existe la creencia entre los economistas académicos (la tribu de la que proviene Bernanke) de que la «política económica» consiste en tomar decisiones sobre tasas de interés, impuestos, gasto público y regulaciones que se traducen, casi mecánicamente, en las acciones de las empresas y los consumidores contratan o contratan. despedir, gastar o ahorrar, invertir o depositar. A estas alturas, Bernanke seguramente reconoce que este modelo económico es una verdad a medias.

El famoso economista inglés John Maynard Keynes (1883-1946) los llamó «espíritus animales». Menos elegante, decimos «sentimientos». Cualquiera que sea el vocabulario, la lección es la misma: cuestiones psicológicas. Un auge procede del exceso de confianza; los bustos inspiran gran miedo. Se necesita una creciente esperanza de recuperación. De lo contrario, los consumidores insatisfechos solo terminarán comprando sus necesidades y las empresas ralentizarán la contratación y la expansión.

Según muchas medidas, la confianza ya ha mejorado. En la profundidad de la crisis en octubre de 2008, el 73 por ciento de los estadounidenses consideraba que la economía era «débil» y el 83 por ciento pensaba que estaba «empeorando», según las encuestas de Gallup; Las respuestas más recientes a mediados de enero fueron 47 por ciento y 58 por ciento, diferentes pero mejores. Las tasas de interés de muchos bonos han caído significativamente. En octubre de 2008, los bonos corporativos de alta calidad recibieron un interés del 9,5 por ciento; ahora, eso es alrededor del 6,2 por ciento. Los prestamistas han tenido menos éxito frente a los riesgos, y los mercados crediticios están mejorando, aunque dañados.

Aún así, la confianza sigue siendo frágil, por razones obvias. El desempleo es del 10 por ciento y puede permanecer alto durante años. La opinión más reciente de la Oficina de Presupuesto del Congreso tiene un promedio de 10,1 por ciento este año, 9,5 por ciento en 2011 y 8 por ciento en 2012. En ese contexto, la misión de creación de confianza de Bernanke enfrenta dos problemas.

Una es que gran parte de Washington, DC, está conspirando para erosionar la confianza. Dada la importancia de la psicología, ¿cómo podría ser eso? Simple.

Una crisis generalmente genera unidad política («estamos todos juntos en esto») o cinismo («culpe a ellos, no a mí»). Esta crisis ha resultado en más de lo segundo que de lo primero. Por supuesto, la búsqueda de hechos y las acciones correctivas son inevitables y deseables, pero mucho de lo que está sucediendo hoy en día es una postura política anticuada. Sin duda, Bernanke no anticipó la crisis, pero el daño estuvo en su respuesta agresiva. Cuando él y los federales son elegidos como la esposa de Wall Street, provoca la ira pública pero no explica lo que sucedió. Han avanzado propuestas injustas para restringir los poderes de la Reserva Federal, su poder para regular las grandes instituciones financieras y someterlas a «auditorías» continuas.

Hay peligros. Un pilar de confianza es la creencia de que la Fed puede actuar rápida y decisivamente en una crisis; Podría decirse que eso es lo que nos ha empujado más profundamente a la recesión. Pero ahora el Congreso puede limitar esos poderes o avergonzar a la Reserva Federal para que intimide. Junto con esta incertidumbre, hay cuestiones de política no resueltas relacionadas con la «reforma» financiera y de atención de la salud. La decisión de la administración de impulsar la legislación de salud fue un error. Creó conflicto y desperdició tanto tiempo que paralizó la acción en otros temas. La planificación comercial y la disposición a expandirse han sufrido, ya que a las empresas les resulta más difícil predecir sus costos y resultados.

El segundo problema, aunque técnico, también es crucial. Durante la crisis, la Fed se convirtió en el «prestamista de última instancia» para gran parte de la economía. Creó facilidades de préstamo especiales para apoyar a los bancos, los fondos del mercado monetario y el mercado de papel comercial. Los préstamos de la Fed aumentaron en más de 1 billón de dólares. Estas facilidades detuvieron el pánico financiero y se reanudaron los flujos de crédito privado. La Fed cerrará la mayoría de las instalaciones el 1 de febrero. Pero a medida que este tipo de préstamos disminuyó, la Fed aumentó los préstamos en otros lugares. Específicamente, se comprometió a comprar 1,75 billones de dólares en valores del Tesoro y relacionados con hipotecas. El objetivo era reducir las tasas de interés a largo plazo. Según algunos estudios, los tipos podrían haber bajado 1 punto porcentual en algunas hipotecas y 0,5 puntos porcentuales en los bonos del Tesoro a 10 años.

La pregunta es cuándo y cómo terminar con esta política de crédito fácil, que se agrega a una tasa de interés efectiva cero en los fondos de un día. Las compras de bonos del Tesoro ya han terminado y ahora está previsto dejar de comprar valores relacionados con hipotecas en marzo. La Fed se enfrenta a un dilema clásico. Si se retira demasiado rápido del crédito fácil, las tasas de interés más altas podrían destruir la recuperación. Pero las políticas crediticias fáciles podrían retrasarse durante demasiado tiempo si elevan las expectativas inflacionarias y alientan una pérdida de confianza en el dólar.

Sin duda, Bernanke estará feliz de confirmarlo, pero si inspira confianza depende de sus respuestas a los enormes problemas políticos y económicos, tanto conocidos como desconocidos.

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Editorial TNH

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