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Los autos eléctricos como el nuevo Volt de Chevy son demasiado caros hoy en día, pero no lo serán por mucho tiempo.

General Motors ha anunciado que la versión base del Chevy Volt, su nuevo coche eléctrico, costará 41.000 dólares. Incluso después de un generoso reembolso federal, sigue siendo caro. En 2008, el ingreso familiar promedio en los Estados Unidos fue de $50,303. Y, por lo tanto, está destinado a generar muchas dudas. ¿Cómo puede este vehículo eléctrico, que tiene un «motor/generador de rango extendido alimentado por gasolina», competir con un sedán impulsado por gasolina que cuesta la mitad? El Chevrolet Malibu comienza en alrededor de $ 21,000. ¿Por qué alguien cambiaría? ¿Cómo podemos salvar el planeta si las empresas estadounidenses solo envían estos productos a los ricos?

La sospecha está justificada. Mientras los precios de la gasolina se mantengan relativamente bajos y los autos que solo funcionan con gasolina sean mucho más baratos, los autos híbridos y eléctricos tendrán dificultades. Pero los escépticos ignoran la historia. Por el momento, el Malibu tiene varias ventajas sobre el Volt: se produce en grandes cantidades, mientras que el Volt se fabrica en lotes pequeños. El Volt requiere tecnología nueva y costosa. El Malibu es el beneficiario de un siglo de experiencia en la construcción de automóviles económicos a gasolina. El Volt compite con varios otros modelos eléctricos e híbridos en una pequeña porción del mercado. El Malibu debe competir en un mercado abarrotado lleno de empresas agresivas dispuestas a sacrificar márgenes por participación de mercado. Pero el Volt, y sus compradores, pueden beneficiarse en última instancia de los mismos procesos. La historia empresarial es rica en ejemplos de productos que comienzan siendo lujosos, pero rápidamente se vuelven más baratos y accesibles de lo imaginado. La primera computadora que compré, una Macintosh, costó casi $2,000 en 1990 y venía con una unidad de disquete, sin módem y con una pantalla pequeña. Ahora piense en cuánta potencia informática y rendimiento puede obtener por $500. Y las reducciones de precios se ven tanto en el precio de los servicios como en el de los bienes. Hace veinticinco años, solo los muy ricos habrían considerado comprar un teléfono móvil: el dispositivo y el costo por minuto eran bastante altos. Hoy en día, los teléfonos y los minutos son tan baratos que casi todo el mundo tiene uno.

El mejor ejemplo de un producto de lujo que se abarata muy rápidamente no tiene nada que ver con los microchips y todo que ver con el genio de la ingeniería y el poder de la escala y la competencia. Es el producto que el Volt está tratando de reemplazar: el vehículo a gasolina.

Cuando la era de los autos comenzaba a cumplir 20 añosel siglo, los coches eran juguetes, productos de lujo y símbolos de estatus para los ricos para competir y una herramienta. No eran asequibles para la gran mayoría de los estadounidenses. En 1903, la mayoría de las empresas de automóviles «producían productos con precios elevados de 3.000 dólares o incluso 4.000 dólares», escribió Douglas Brinkley en Wheels for the World: Henry Ford, His Company, and a Century of Progress. En 1903, se vendieron alrededor de 12.000 automóviles en los EE. UU. Al año siguiente, Henry Ford presentó su Modelo B «por la alarmante suma de $2.000». Ahora, la calculadora de inflación de la Oficina de Estadísticas Laborales no se remonta a 1913. Pero $3,000 en 1913 valen alrededor de $66,114 hoy. El informe BLS indica que el ingreso familiar promedio en 1901 era de aproximadamente $750. Se mire como se mire, los coches eran muy caros. Un automóvil de lujo cuesta alrededor de cuatro veces lo que gana una familia en un año. ¿Qué clase de futuro tenía el automóvil como objeto democrático?

Uno bastante bueno, resultó. El Modelo T debutó en 1908 a un precio de $ 850, todavía caro, pero no menos absurdo frente al aumento de los ingresos. Pero a medida que Henry Ford aumentó los volúmenes y descubrió constantemente formas de producir automóviles de manera más eficiente, a medida que se producían millones de modelos T, el precio cayó. «El modelo T Runabout de dos asientos, que costaba $395 en 1919, costaba solo $260 en 1925, el precio más bajo jamás cobrado por un automóvil estadounidense nuevo», escribió Brinkley. «El precio de etiqueta del automóvil de 1925 era aproximadamente una octava parte del ingreso anual promedio en los Estados Unidos».

Ahora, por supuesto, el logro de Ford con el Modelo T fue uno para la historia. El progreso de fabricación que hizo fue genial. Pero los fabricantes de automóviles continúan innovando, desarrollando eficiencias y ofreciendo menos tiempo a los conductores. La historia de nuestra era moderna es un mejor rendimiento, mejores equipos y mejores materiales por menos dinero. Hace unos años, fui a comprar una bicicleta por primera vez en diez años y me sorprendió ver hasta dónde podía llegar mi dinero. Compare la bicicleta que puede comprar hoy por $ 300 con una por la que habría pagado $ 300 hace cinco o 10 años. Asimismo, un auto de $25,000 hoy viene cargado con características que eran inimaginables hace cinco o 10 años.

Eso no quiere decir que los coches eléctricos costarán 10.000 dólares en unos pocos años. Pero si la industria dedica una década o dos a desarrollar la infraestructura, la tecnología y el conocimiento humano para producir 10 millones de autos eléctricos al año en lugar de 10 000, y si muchas empresas están dispuestas a fracasar en un intento de romper el mercado, el precio del Volta y sus sucesores caen significativamente en términos reales, si no en términos nominales. E imagine que los precios de la gasolina continúan aumentando y agregan el comodín de impuestos más altos a la gasolina. No es necesario ser un fantasioso para creer que los costos de compra y operación de los automóviles eléctricos podrían ser competitivos con los de gasolina más temprano que tarde.

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