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Los consumidores son mejores de lo que piensas

A medida que los mercados de valores dan otro gran salto, es probable que los consumidores estadounidenses continúen abrumados por la pérdida de riqueza tanto en el hogar como en las acciones. Pero la implacable negatividad sobre el estado del consumidor estadounidense puede estar bajo asedio. Los consumidores no comenzaron esta crisis, pero muy bien podrían ponerle fin.

No parece que sea así en este momento. En varias encuestas de las últimas semanas, entre la mitad y dos tercios de todos los estadounidenses dicen que les preocupa perder sus trabajos. Ese temor parece tener más fuerza con cada mes que pasa, especialmente con la reducción de las nóminas tan rápido como lo hicieron en marzo, con 651.000 puestos de trabajo perdidos y la tasa de desempleo aumentando al 8,1 por ciento. Y a medida que más y más personas temen el futuro de la economía, continúan aumentando sus gastos, lo que profundiza la recesión económica.

El miedo es real, pero ¿se lo merece? Primero, vale la pena señalar que las cifras de desempleo siempre van a la zaga de la recuperación económica. Nadie sabe cuántos puestos de trabajo más se perderán, pero incluso las estimaciones más pesimistas suponen que el desempleo alcanzará un máximo del 10,5 por ciento. Digamos que empeora y pasa al 12 por ciento, lo que significaría la pérdida de unos 5 millones de empleos adicionales. Es un gran número, pero eso es de una fuerza laboral de alrededor de 135 millones de personas en un país de 300 millones de personas. Incluso si un 5 por ciento más pierden sus trabajos, las encuestas muestran que más del 50 por ciento temen que lo hagan.

La consecuencia más obvia es que los ahorros personales aumentaron de menos de cero a mediados de 2008 al 5 por ciento en enero. La gente está ahorrando dinero y pagando deudas. La deuda pendiente de tarjetas de crédito ha estado cayendo durante al menos dos meses, y las ventas de automóviles están cayendo en parte porque no muchas personas están dispuestas a obtener nuevos préstamos para automóviles. Los consumidores ya están reconstruyendo sus propios balances.

Además, el poder adquisitivo de los consumidores se ha visto impulsado por los precios más bajos de la energía y la inflación cero. Y a medida que las tiendas minoristas de todo el país recortan los precios para atraer clientes y los precios de las viviendas bajan, cada dólar ganado puede comprar una gama cada vez mayor de bienes y servicios.

Las perspectivas para el consumo futuro son mucho mejores. Los inversionistas y Washington están muy preocupados por una ola de impagos de tarjetas de crédito que se avecina, pero a pesar de que eso afectará el desempleo, la gran mayoría de las personas todavía están en sus tarjetas y en sus hipotecas. Por ejemplo, JPMorgan recientemente canceló $ 3 mil millones de sus $ 184 mil millones en préstamos de tarjetas de crédito de Chase, o el 1.6 por ciento de sus préstamos. ​​​​Eso recibió todas las noticias, pero es muy cierto que el 98.4 por ciento de los préstamos todavía están en buena forma.

A medida que aumenta la tasa de pérdida de puestos de trabajo, también lo hará el miedo a la pérdida de puestos de trabajo, dando a las personas más espacio para considerar sus finanzas. Comenzarán a gastar de forma bastante constante (si no lo han hecho ya) y gastarán sus ingresos, utilizando créditos renovables para aumentar sus salarios. A pesar de los sombríos informes laborales, hay señales de que la tasa de declive se ha desacelerado, un primer paso necesario hacia una recuperación lenta. Tomará algún tiempo para que se acumulen los rendimientos, pero si se reducen, la amenaza de pérdida es menos evidente.

Main Street disfrutó menos de los beneficios de la burbuja que Wall Street, pero sus residentes están en una mejor posición para limpiarse y seguir adelante. Mirar a Wall Street para liderar la recuperación es divertido; su confianza está rota y sus balances están en crisis. Incluso mirar a Wall Street para reconocer la recuperación es pedir demasiado; sus analistas están histéricos y legítimamente temerosos de su futuro empleo. Esto significa que los mercados en este momento pueden estar detrás de la recuperación. En cambio, la actividad económica real y la recuperación constante y constante del gasto en Main Street tomarán la delantera.

Editorial TNH

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