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Los medicamentos siguen siendo más caros, y las grandes farmacéuticas no explican por qué

Cuando Martin Shkreli, ex director ejecutivo de Turing Pharmaceuticals, aumentó el precio de Daraprim, que trata infecciones peligrosas, de $13,50 a $750, el público se horrorizó.

Pero una cosa crucial se perdió en el furor por los precios depredadores: lo que hizo Shkreli fue completamente legal y común. Entre 2012 y 2017, por ejemplo, el precio de Nitrostat, que previene y trata el dolor de pecho, aumentó un 477 %, de $15,91 a $91,76. Nada sobre el medicamento ha cambiado durante esos años, ni su fórmula química, ni sus usos ni el proceso de fabricación. Pfizer, que vende Nitrostat, no ofreció ninguna explicación del aumento.

De hecho, según un informe publicado en marzo por el personal de minorías del Comité de Asuntos Gubernamentales y Seguridad Nacional, los precios de los 20 principales medicamentos recetados a los estadounidenses mayores aumentaron un promedio del 12 por ciento anual durante este período de cinco años. Para siete de estos medicamentos, el aumento total fue de más del 100 por ciento. Dichos picos no se traducen necesariamente en que los clientes paguen más en la farmacia, pero los expertos en economía de la atención médica dicen que plantean preguntas frustrantes sobre el futuro de Medicare y los medicamentos recetados en general. Quizás lo más frustrante de todo es lo imposible que son para responder.

Los estadounidenses mayores gastan una gran parte de sus ingresos en medicamentos recetados. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, el 91 % de las personas mayores de 65 años toman al menos un medicamento y uno de cada cuatro tiene problemas para pagarlo. Pero las personas mayores no están solas. En 2016, los estadounidenses gastaron casi $330 mil millones en recetas, alrededor de $1000 por cada ciudadano.

Es una práctica habitual en la industria farmacéutica aumentar el precio de un medicamento de marca durante la vigencia de la patente. Y la razón detrás de esto, dice Darius Lakdawalla, director de investigación del Centro Schaeffer para Políticas de Salud y Economía de la Universidad del Sur de California, está bien documentada. Los pacientes que toman un medicamento recién aprobado son clientes potenciales a largo plazo y el fabricante quiere su lealtad. «Las compañías farmacéuticas tienen un incentivo para bajar el precio al principio del ciclo de la patente y luego aumentar el precio de manera constante con el tiempo», dice Lakdawalla. Las alzas continúan hasta el llamado precipicio de las patentes, donde el medicamento se convierte en genérico y el precio cae.

Los medicamentos nuevos tienden a tener un precio más alto que el de sus competidores, probablemente porque son mejores que los que ya están disponibles. Pero en estos días, está sucediendo algo extraño: cuando un medicamento ingresa al mercado, las empresas modifican el precio de los competidores ya aprobados para igualarlo, incluso si han estado disponibles durante años.

Lakdawalla sugiere algunas explicaciones posibles. Un aumento en los administradores de beneficios farmacéuticos (compañías que actúan como intermediarios, negociando precios más bajos en nombre de las aseguradoras) puede estar presionando a los medicamentos más antiguos para que se mantengan al día, ganando dinero por sí mismos a través de descuentos y ventas. Estos jugadores cada vez más poderosos en la cadena de suministro tienen un incentivo para trabajar con los medicamentos de mayor precio porque vienen con los mayores descuentos. Los medicamentos más antiguos y de menor precio ofrecen un descuento menor, lo que hace que los intermediarios estén menos interesados ​​en ellos. La única forma de seguir siendo un jugador en el mercado es ofrecer el mismo reembolso a los administradores de beneficios de farmacia, lo que significa aumentar el precio de lista.

Alternativamente, dice Lakdawalla, la falta de presiones del mercado podría crear menos competencia entre productos similares. Entonces, en lugar de competir por el primer lugar en virtud de un precio más bajo, todos los medicamentos para una determinada condición aumentan su precio al mismo tiempo. Muchas empresas no tienen un fármaco verdaderamente innovador en este momento, por lo que están tratando de exprimir hasta el último centavo que pueden de las patentes. Lakdawalla también dice que es probable que aumente el costo cada vez mayor de lanzar un nuevo medicamento.

Otros analistas apuntan a una explicación más simple: las empresas exigen más simplemente porque pueden. «Los precios se fijan según lo que soporte el mercado», dice Aaron Kesselheim, profesor asociado de medicina en el Hospital Brigham and Women’s de Harvard. «Ese es el principio básico detrás de los precios de los medicamentos en los Estados Unidos»

Las compañías farmacéuticas dicen que los aumentos están justificados y que a los pacientes no se les negará el acceso debido al costo. «Nuestra decisión de cambiar los precios puede basarse en una variedad de circunstancias, que reflejan la dinámica competitiva y del mercado», dice el portavoz de Pfizer, Thomas Biegi.

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Sanofi-Aventis, que fabrica Lantus y Lantus Solostar, ambos entre los siete principales medicamentos del informe del comité, argumenta que sus estrategias de fijación de precios reducirían los copagos de los pacientes y los descuentos para los beneficiarios de Medicare. Y en una publicación de blog de 2016, Brent Saunders, director ejecutivo de Allergan, que fabrica Restasis, con un precio de $ 167,62 en 2012 y $ 321,26 en 2017, según el informe del comité, se comprometió a evitar prácticas de precios depredadores. «No aceptaremos aumentos de precios más de una vez al año», escribió, «y, cuando lo hagamos, se limitarán a aumentos porcentuales de un solo dígito».

Los beneficiarios individuales de Medicare no son la única preocupación, dice Juliette Cubanski, directora asociada del programa sobre políticas de Medicare en Kaiser Family Foundation. Todos los medicamentos, dice, no solo los que usan las personas mayores, están sujetos a la tendencia al alza de los precios, y todos los contribuyentes pagan por Medicare. Tarde o temprano, el alto precio de un medicamento recetado conducirá a una crisis de salud pública. Cuando, digamos, haya una cura para la enfermedad de Alzheimer, es probable que el tratamiento sea demasiado costoso para todos aquellos que lo necesiten. «¿Cómo decidimos quién debería recibirlo?» ella pregunta. «¿Y debería pagar por ello?»

No está claro cómo el país puede evitar esta crisis. Otorgar a Medicare el poder de negociar los precios de los medicamentos, actualmente prohibido por la ley federal, podría ayudar, dijo Cubanski. Las personas mayores inscritas en Medicare pueden elegir entre una gran cantidad de planes privados que pueden negociar libremente con las compañías farmacéuticas. Mantener al gobierno federal fuera de esos mercados crea competencia entre los planes individuales, lo que reduce los costos de atención médica. Pero como la aseguradora individual más grande del país, dicen muchos expertos, Medicare podría obligar a las compañías a bajar sus precios.

Sin embargo, el esfuerzo político para cambiar el diseño de Medicare no fue grande. El presupuesto propuesto por el presidente Donald Trump para 2019 no incluye este cambio junto con otros métodos para reducir los costos de los medicamentos. Y aunque Trump se opuso a los altos precios de los medicamentos al comienzo de su presidencia, esa conversación terminó en marzo con una reunión a puerta cerrada con varios directores ejecutivos de grandes farmacéuticas. El presidente insiste en que sigue comprometido a presionar a Medicare para que tenga poder de negociación, pero es probable que la presión política resulte contraproducente para cualquier proyecto de ley. «Históricamente, los republicanos han estado en contra de permitir que Medicare negocie», dice Cubanski.

Incluso si Medicare tuviera tal influencia, un estudio del Congreso calculó que el beneficio era modesto en el mejor de los casos. Un mejor enfoque, dice Kesselheim, sería darle a Medicare, oa cualquier aseguradora, el poder de excluir medicamentos de la lista de medicamentos que cubre. Cita al Departamento de Asuntos de Veteranos como un ejemplo de cuán efectiva puede ser la amenaza de la inacción: el sistema de salud VA obtiene los mejores precios de medicamentos entre todas las aseguradoras gubernamentales.

También puede ayudar a garantizar que las partes neutrales eduquen a los médicos sobre los nuevos medicamentos; en otras palabras, no los representantes farmacéuticos. Como obligaría a la transparencia. California aprobó recientemente una legislación que requiere que las compañías farmacéuticas divulguen cualquier aumento de precio del 10 por ciento o más. «Es posible que esto no reduzca los costos de bolsillo», dice Cubanski, «pero la divulgación pública de esta información podría tener un efecto vergonzoso en las compañías farmacéuticas».

Independientemente de lo que explique o resuelva el aumento de los precios de los medicamentos, está claro que no puede continuar. El aumento de precio promedio del 12 por ciento por año es mucho más alto que la tasa actual de crecimiento económico en los EE. UU., dice Gal Wettstein, economista investigadora del Centro de Investigación de Jubilación de Boston College. «No es sostenible», dice. «No podemos gastar la mitad de nuestro ingreso nacional en drogas».

Editorial TNH

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