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Los teléfonos celulares podrían usarse como detectores de radiación

¿Qué tienen en común las bananas, los detectores de humo, los baños y los grandes edificios de granito? Todos son lo suficientemente radiactivos como para activar los detectores. Los esfuerzos desde el 11 de septiembre para evitar la detonación de una bomba sucia, un dispositivo explosivo diseñado para propagar radiación letal y provocar el pánico, han corrido el riesgo de generar falsas alarmas. Cuando los aproximadamente 350 000 pacientes de radioterapia en los Estados Unidos y Europa pueden hacer que los detectores se enciendan si se acercan lo suficiente, sabes que encontrar una solución no será fácil.

Y no lo fue. Los detectores «espectroscópicos» de última generación pueden distinguir entre los inofensivos rayos beta emitidos por el potasio-40 en los plátanos y los peligrosos rayos gamma del uranio y el plutonio, que se utilizan para producir combustible nuclear y armas nucleares. . Pero son caros. Antes de los Juegos Olímpicos, China compró varios detectores, a 27.000 dólares cada uno, de la firma RAE-KLH Technologies de Beijing para controlar a las personas y los vehículos que ingresan a la Villa Olímpica, los aeropuertos y otros lugares. Los detectores también están limitados porque solo pueden funcionar en puntos de estrangulamiento, como entradas a edificios o recintos, similares a las puertas de detectores de metales que se usan en los aeropuertos. Por el contrario, la búsqueda de radiación de bomba sucia requiere muchas llamadas a tecnologías electrónicas más baratas, que ahora están comenzando a estar disponibles.

Una nueva tecnología utiliza cámaras de vigilancia con sensores ajustados para la radiación. En junio, Splinternet Holdings, una empresa de seguridad de Norwalk, Connecticut, comenzó a «envolver» los edificios con cámaras detectoras de radiación que cuestan menos de la mitad que el modelo chino. Los detectores distinguen entre radiación benigna y peligrosa, lo que es de gran ayuda para organizaciones como hospitales que intentan prevenir el robo de material radiactivo.

Algunos investigadores están incorporando todo lo necesario para detectar radiación en chips de computadora, que son más pequeños y más confiables que los sofisticados detectores de radiación espectroscópica. La firma de seguridad eV Products en Saxonburg, Pensilvania, ya está comercializando un chip que tiene solo un centímetro cúbico de tamaño. En grandes cantidades, dice la compañía, el dispositivo costaría menos de $50; eV Products ha suministrado cientos de programas clasificados del gobierno de EE. UU. Rick Smith, jefe de ventas, dice que sus clientes gubernamentales se ven obstaculizados por el deseo de desarrollar sistemas demasiado complejos que también puedan identificar amenazas biológicas y químicas. Dichos requisitos agregarían años de investigación y conducirían a sensores más grandes y costosos.

Los tecnólogos de la Universidad de Purdue en Indiana están decididos a evitar esa trampa. “Tenemos que luchar contra esta generación estadounidense hacia la más alta tecnología”, dice Andrew Longman, líder del proyecto. El equipo de Purdue está diseñando un sistema de sensores que sea lo más pequeño posible para que quepa en los teléfonos celulares. El proyecto, denominado Detección nuclear distribuida por teléfonos ubicuos, ayudaría a encontrar bombas sucias o armas nucleares «triangulando» la fuente de radiación cuando pasen personas con teléfonos móviles. (Cuanto mayor sea el número de teléfonos celulares equipados, mayor será la precisión: los teléfonos más cercanos al material radiactivo registrarían señales más fuertes.) El proyecto Purdue y otros representan un «gran cambio» para combatir la radiación contra el terrorismo, dice Rita Colwell, ex ex ministro director de la Fundación Nacional de Ciencias y ahora profesor en la Universidad de Maryland.

El sistema más efectivo, dice Longman, será lo más barato posible, por lo que la gente llevará cientos de miles o millones de sensores dentro de sus teléfonos móviles. El equipo de Purdue está presionando al Congreso para que exija la participación de los usuarios de teléfonos celulares y telecomunicaciones, quienes tendrán que recopilar los datos. Pero la legislación que ordena la participación puede no ser necesaria. Las agencias gubernamentales podrían simplemente pagar a los propietarios de telefonía móvil y telecomunicaciones que acepten optar por no participar. El despliegue de detectores en los teléfonos móviles es prometedor, dicen los expertos, porque la mayor concentración estará en las ciudades, precisamente donde es más probable que ataquen los bombarderos sucios.

La carrera para implementar un sistema de sensores móviles está en marcha. El teléfono celular pronto podría costar menos de $100, dice John Peeters, director ejecutivo de Gentag, una empresa con sede en Washington, DC, que está desarrollando un sistema similar al modelo de Purdue. Simon Labov, ingeniero del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en el norte de California, está trabajando en un dispositivo, llamado RadNet, que cree que estará listo para probarse en 18 meses.

Sin embargo, la financiación en los laboratorios y agencias del gobierno de EE. UU. se ha ralentizado, posiblemente debido a la incertidumbre sobre las prioridades presupuestarias de la próxima administración. A pesar de esto, el Departamento de Seguridad Nacional ha dicho que apoyará el sistema más prometedor. Eso podría incluir una compensación para los ciudadanos participantes, quienes deberán llevar teléfonos celulares un poco más grandes equipados con detectores de radiación. Si bien el dinero en efectivo puede atraer a algunos, los diseñadores de los sistemas de detección de teléfonos celulares señalan que muchos probablemente optarían por desempeñar un papel nuevo y sorprendente en la protección de la seguridad nacional.

Editorial TNH

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