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‘No es una bala de plata’

Los biocombustibles como el etanol son una gran promesa para una solución asequible de energía limpia. Chris Somerville de la Universidad de Stanford, director del Departamento de Biología Vegetal de la Institución Carnegie, comparte esa esperanza, pero también dice que las tecnologías están mejorando las perspectivas para toda una gama de otras energías. Habló con Fareed Zakaria de NEWSWEEK la semana pasada en Washington, DC Extractos:

Zakaria: ¿Los biocombustibles nos sacarán de la trampa energética?
Somerville:
No es una bala de plata. Necesitamos una amplia canasta de soluciones. Pero ciertamente podría ser importante: si pudiéramos obtener una eficiencia solar del 1 por ciento en el 1 por ciento de la tierra del mundo, eso sería suficiente para suministrar todo el combustible para el transporte, o alrededor del 20 por ciento de nuestro uso total de energía.

¿Qué significaría eso exactamente?
Resulta que muchas plantas, como la caña de azúcar, en realidad capturan más del 1 por ciento de la energía solar que les llega. De hecho, la eficiencia teórica de las plantas es superior al 6 por ciento, y algunas plantas producirán alrededor del 3 por ciento. Para darle una idea de cuánto es el 1 por ciento del mundo, son alrededor de 13 mil millones de hectáreas. Entonces, 130 millones de hectáreas serían suficientes con una eficiencia del 1 por ciento. Los brasileños dicen que pueden gastar 40 millones de hectáreas en caña de azúcar.

Uno de los principales problemas con casi todas las fuentes de energía alternativas es que requerirán grandes inversiones para satisfacer nuestras necesidades a fin de llegar a una escala lo suficientemente grande.
El objetivo del secretario de Energía, según tengo entendido, es obtener alrededor del 30 por ciento de nuestros combustibles de transporte a partir de bio para 2030. Eso es alrededor de 60 mil millones de galones, y requeriría una gran cantidad de instalaciones repartidas por los EE. UU. [But] ciertamente se puede hacer.

El problema con el etanol a base de maíz es que se necesita más energía para producir que la que genera. ¿Es eso cierto?
Probablemente no sea cierto. Los mejores análisis que he visto dicen que es energía positiva. Pero hay un límite superior de cuánto agregará, y probablemente esté en el rango de 12 a 15 mil millones de galones.

¿Cómo sale de este tema de los subsidios al etanol a base de maíz?
[Subsidies are] completamente innecesario. Me parece por el precio del etanol y el costo de producción que todavía es rentable, incluso sin un subsidio. Hace cuatro años, el etanol se vendía a $1 el galón. Y a ese precio, era necesario. Luego, el etanol llegó a $ 3,50 por galón hace unos dos años; en ese momento, los agricultores pagaban por sus plantas de etanol en un año.

¿Y el combustible celulósico, que se extrae de toda la planta, no solo de los granos?
De hecho, podemos hacer compuestos que se parezcan mucho más al biodiésel y al biopropilo a partir de la fermentación celulósica, y creo que dentro de 10 años, no solo tendremos combustibles celulósicos, sino también combustibles celulósicos que se parezcan a nuestros combustibles diésel y gasolina actuales.

¿Entonces como?
Los desplazarán químicamente, que tienen propiedades muy similares. Pero en realidad serán neutrales en carbono neto, y eso es extremadamente importante porque uno de los desafíos en la economía actual de biocombustibles es que tenemos 240 millones de vehículos en este país. Solo alrededor de 5 millones de ellos quemarán más del 10 por ciento de etanol y no tenemos un sistema de distribución para cantidades masivas de etanol. Entonces, en última instancia, el biocombustible que queremos es más similar a los combustibles que usamos actualmente.

¿Qué otras energías y soluciones alternativas cree que son importantes?
Hay muy poca explotación del viento. Podríamos satisfacer alrededor de un tercio de nuestras necesidades globales con energía eólica. Todo lo que tienes que hacer es instalar muchas turbinas, y son grandes. Pero son bastante rentables. Hay mucho potencial en la geotermia: extraer calor de las profundidades de la tierra para generar electricidad. Actualmente está relativamente subdesarrollado. También creo que hay algunas oportunidades realmente importantes en el secuestro geológico, es decir, tomar combustibles fósiles y separar el hidrógeno del carbono y luego bombear el dióxido de carbono nuevamente a los acuíferos salinos profundos, y luego usar hidrógeno para diferentes tipos de combustibles.

¿Crees que puedes hacer eso con carbón para crear carbón limpio?
Sí. Tenemos que. Necesitamos resolver el problema de las emisiones del carbón.

¿Ve la economía del hidrógeno como el futuro?
No estoy seguro. Creo que el futuro es una canasta de tecnologías. El viento seguramente debe estar en nuestro futuro. La energía geotérmica puede durar indefinidamente. Ciertamente son parte de los biocombustibles. Así que hay muchas oportunidades.

¿Dónde se encuentra América en esto?
La Unión Europea ha iniciado muchas más regulaciones y estándares que requieren energía limpia.

Europa nos lleva la delantera en algunas tecnologías. La eólica empezó realmente en Europa, aunque General Electric se metió en ella, sí [been] mudarse a los Estados Unidos en el buen sentido. Alemania hizo una importante inversión gubernamental en energía solar. En términos de biocombustibles, somos técnicamente el líder, y creo que este año vamos a superar a Brasil en términos de producción real.

En este momento, me parece que Estados Unidos tiene un tipo muy fuerte de actividad empresarial y técnica. La tecnología limpia está arrasando en Silicon Valley.

Suenas bastante optimista.
He estado muy involucrado en los aspectos técnicos de esto durante varios años, y dondequiera que miro, veo oportunidades. No requiere ningún milagro. Todavía estamos a tiempo de lograr mejoras o implementar energías alternativas antes de que el problema se convierta en una verdadera crisis. [But] se avecina una crisis si no hacemos algo, y la crisis no se entiende ampliamente. En realidad, se trata de una crisis política que conducirá a cambios en los patrones de precipitaciones en todo el mundo que provocarán desplazamientos masivos. El verdadero problema no son los osos polares, son las personas que no podrán alimentarse por sí mismas debido a los cambios en los patrones de lluvia.

Editorial TNH

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