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Nuestra gran obsesión por la recesión

Todos estamos esperando, al parecer, la próxima recesión. Todo el mundo sabe que el ciclo económico no se invierte, por lo que tarde o temprano es inevitable otra recesión. Algunos indicadores ahora sugieren que podría ser antes. El índice de confianza del consumidor de The Conference Board ha disminuido durante tres meses consecutivos. En marzo, el 30 por ciento de los encuestados dijo que los trabajos son «abundantes»; eso es sólo el 24 por ciento. Todo esto fomenta el retorcimiento de manos y la previsibilidad, ya que la recesión en nuestra cultura política y mediática se ve como un desastre, o algo parecido.

La semana pasada, la Reserva Federal recortó su tasa de interés clave durante la noche por segunda vez desde agosto. Ahora se sitúa en el 4,5 por ciento, por debajo del máximo reciente del 5,25 por ciento. Si hay una recesión, los funcionarios de la Fed saben que cargarán con al menos parte de la culpa. Aunque la economía creció a una fuerte tasa anual de 3,9 por ciento en el tercer trimestre, la mayoría de los economistas consideran que esto es una aberración. Esperan un crecimiento más lento o una recesión, ya que tres fuerzas poderosas ahora están atacando la expansión económica.

Analicemos las amenazas.

Primero, vivienda. Su caída se profundiza. El economista Richard Berner de Morgan Stanley señala que las ventas de casas nuevas y usadas han caído un 42 por ciento y un 30 por ciento, respectivamente, desde sus picos de hace más de dos años. Los inicios de casas nuevas están un 47 por ciento por debajo de su pico en enero de 2006 y aún están disminuyendo. A medida que aumenta la oferta de viviendas sin vender, los precios inmobiliarios continúan cayendo. El índice Case-Shiller (llamado así por sus creadores, los economistas Karl Case y Robert Shiller) encuentra que los precios en agosto bajaron un 4,4 por ciento a nivel nacional con respecto al año anterior. De las 20 áreas metropolitanas encuestadas, solo cinco tuvieron aumentos (Atlanta, Charlotte, NC, Dallas, Portland, Oregón y Seattle). Hubo una caída de precios del 7,8 por ciento en Miami y del 5,7 por ciento en Los Ángeles.

En segundo lugar, los precios del petróleo. Cualquier amenaza a los suministros existentes (huracanes en el Golfo de México, un ataque turco a Irak) los pone en alto. Están rondando los $90 por barril, y los analistas hablan abiertamente de la posibilidad de $100 por barril. Incluso antes de las últimas subidas de precios, los costos de la energía subieron al 6,2 por ciento del gasto del consumidor en el segundo trimestre desde el 4,5 por ciento en 2002, señala Jack Lavery, ex economista jefe de Merrill Lynch que ahora es consultor. Los costos más altos de la energía seguirán debilitando el poder adquisitivo de otros bienes y servicios, dice.

Por último, problemas de crédito. Debido a que los prestamistas y los inversionistas han sufrido pérdidas en las hipotecas de alto riesgo (préstamos a prestatarios más débiles), han endurecido los estándares crediticios para otros prestatarios. La situación puede empeorar antes de mejorar, dice la analista de Standard & Poor’s Diane Vazza en un nuevo informe. A medida que la economía se desacelera, espera que los incumplimientos de bonos entre los prestatarios corporativos aumenten más rápido, especialmente las empresas que dependen de un fuerte gasto de los consumidores (minoristas, cadenas de comida rápida, empresas de entretenimiento).

Contrarrestar estas poderosas presiones económicas es un fuerte crecimiento de las exportaciones (a una tasa anualizada del 16 por ciento en el tercer trimestre) y un aumento en el gasto del gobierno federal (hasta un 7 por ciento). El destino de la economía depende en gran medida del resultado de este tira y afloja. Mientras tanto, lo que falta en todo el alboroto sobre una posible recesión es el sentido de la proporción.

Por supuesto, a nadie le gustan los efectos secundarios habituales de una recesión: mayor desempleo, ganancias más débiles, más estrés. Aún así, la retórica popular exagera el daño. En general, las recesiones son problemas, no tragedias. Desde la Segunda Guerra Mundial, ha habido 10 de ellos, o aproximadamente uno cada seis años. En promedio, duraron 10 meses (de hecho, la definición común de una recesión es al menos dos trimestres de disminución de la producción, aunque la datación real de los ciclos económicos la realiza un comité de economistas). Excluyendo dos recesiones agudas, las de 1973-75 y 1981-82, el desempleo mensual máximo promedia el 7,1 por ciento.

La jubilación también tiene beneficios que a menudo se pasan por alto. Reducen la inflación. En mercados débiles, las empresas no pueden aumentar fácilmente los precios o los salarios de los trabajadores. De manera similar, una recesión castiga la especulación financiera imprudente y las malas inversiones corporativas. Las malas apuestas no pagan. Estos efectos de control contribuyen a la solidez de la economía a largo plazo, pero parece frío decirlo porque el impacto inicial es perjudicial. Hoy, una recesión en los Estados Unidos podría revertir el aumento de los precios del petróleo y desencadenar una caída más rápida y saludable de los precios de la vivienda. Como señala el economista Berner, la lenta caída de los precios contribuye a la caída de la vivienda, porque fomenta «compradores que [to] esperar mercados más atractivos”. Al hacer que las viviendas sean más asequibles, una fuerte y rápida caída en los precios de la vivienda podría revivir el mercado de la vivienda más rápidamente.

«Riesgo moral» es ahora una frase muy acentuada. Su significado original deriva de seguro: si sobreaseguras a alguien contra un riesgo, puedes fomentar un comportamiento indeseable. Ejemplo: un seguro contra inundaciones barato fomentará la construcción de viviendas a lo largo de las costas vulnerables. La Fed se enfrenta a un problema similar. Si se esfuerza demasiado por evitar una recesión, a través de políticas de dinero fácil, puede hacer que los inversores, las empresas y los trabajadores crean que no tienen nada de qué preocuparse. Pueden contrarrestar con precisión la toma de riesgos y el comportamiento inflacionario que empeoran las cosas, perversamente «llevando a una burbuja aún más grande y luego a una recesión más grande», dice John Makin, economista del Enterprise Institute America, una advertencia a John Makin.

Hemos estado allí antes. En las décadas de 1960 y 1970, la Fed siguió políticas crediticias fáciles con la creencia (inventada y recomendada por eminentes economistas) de que el gobierno podía poner fin a una recesión y mantener siempre la economía cerca del «pleno empleo». Por lo tanto, el mal comportamiento fue alimentado por la inflación salarial y los aumentos de precios por parte de empresas y trabajadores libres del temor a la recesión. El experimento despegó: inflación de dos dígitos seguida de una recesión viciosa en 1973-75 y 1981-82 (desempleo máximo: 9 por ciento, 10,8 por ciento). El verdadero problema del «riesgo moral» actual es no volver a emprender ese camino.

Editorial TNH

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