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Nuevo impulso para enseñar finanzas personales en las escuelas

Durante su primer año de secundaria, la maestra Candice Backus le entregó una hoja de trabajo y le indicó a la joven de 17 años que describiera su futura vida financiera. Backus le dijo que comprara un automóvil, alquilara un apartamento y solicitara una tarjeta de crédito. Luego, ella y sus colegas jugaron el «juego del mercado de valores», invirtiendo las ganancias hipotéticas de sus posiciones hipotéticas en el mercado en el fatídico otoño de 2008. «Nuestras inversiones colapsaron», dice Backus, todavía horrorizado. «Sentimos lo que realmente sentían los accionistas».

Ese dolor de ganar y perder dinero es sentir que las escuelas públicas están tratando de enseñar más. Cuarenta estados ahora ofrecen algún tipo de instrucción financiera a nivel de escuela primaria o secundaria, incorporando lecciones sobre el balance de chequeras y la compra de acciones en las clases de matemáticas y estudios sociales. Si bien es demasiado pronto para medir el impacto total de la Gran Recesión, el interés en las clases de finanzas personales ha aumentado desde 2007, cuando las hipotecas subprime se convirtieron en una palabra de cuatro letras y las quiebras bancarias se convirtieron en algo habitual. Ahora, un puñado de estados, incluidos Missouri, Utah y Tennessee, requieren que los adolescentes tomen clases de educación financiera para graduarse de la escuela secundaria. Los distritos escolares como Chicago están ampliando sus ofertas en clases de administración de dinero para niños desde la escuela primaria, y alrededor de 300 colegios o universidades ofrecen clases de finanzas personales en línea para los estudiantes que ingresan. «Estas clases realmente dicen: ‘Así es como vives de manera independiente'», dice Ted Beck, presidente de National Endowment for Financial Education.

En lugar de enseñar estrategias de inversión o magia financiera, estos cursos ofrecen un enfoque básico para manejar el dinero: no gaste lo que no tiene. Deposite una parte de su salario mensual en una cuenta de ahorros e invierta en el mercado de valores para obtener ganancias a largo plazo en lugar de ganancias a corto plazo. Para Backus, esto significa dividir las ganancias de su trabajo de medio tiempo en un restaurante de comida rápida en sobres separados para pagar facturas, gastar y ahorrar. «Es tan difícil ganar dinero pero tan fácil de gastar», dice un día de la semana después de la escuela. «Esa fue la gran comida para llevar».

Enseñar a los niños sobre el valor del dinero en efectivo es sin duda uno de los objetivos de los programas, pero los maestros también quieren que los estudiantes piensen mucho sobre sus finanzas a largo plazo. Es fácil que los adolescentes se molesten por los precios de la gasolina porque muchos de ellos conducen automóviles. Pero lo más difícil es alentarlos sin la gratificación inmediata de comprar una camiseta o un iPod nuevo. «La inversión y la jubilación no son cosas en las que los adolescentes estén pensando. Para ellos, este fin de semana es el futuro», dice Gayle Whitefield, profesora de negocios y marketing en la escuela secundaria Riverton de Utah.

Utah comenzó su programa de educación financiera cuando la tasa de bancarrota personal del estado aumentó hace cinco años. Ahora, en medio de esta Gran Recesión, las escuelas de Utah están ampliando las ofertas de educación financiera, para que los niños en los grados K-12 aprendan sobre planificación financiera, administración del dinero, ahorro e inversión. «La tasa de quiebra personal del estado realmente despertó a la gente», dice Julie Felshaw, especialista en educación financiera y económica del Departamento de Educación del Estado de Utah. «Los padres dicen que desearían tener una clase como esta».

Ese es un gran objetivo para estas clases: evitar que los niños cometan los mismos errores financieros que cometieron sus padres cuando se trata de ahorrar, gastar y endeudarse. Aunque la tasa de ahorro personal se disparó hasta el 4,2 por ciento en julio de 2009, todavía está muy lejos de 1982, cuando los estadounidenses ahorraron el 11,2 por ciento de sus ingresos. Es difícil para las escuelas enseñar habilidades serias de administración del dinero cuando los adolescentes van a casa y ven a sus padres salir de la deuda de la tarjeta de crédito. Es como decirles a sus hijos que no fumen y luego encender un cigarrillo frente a ellos, dice Beck.

Los otros contratiempos en esta creciente área de educación financiera son, irónicamente, el dinero y el tiempo. La legislatura del estado de Nueva Jersey aprobó un proyecto de ley en la primavera de 2009 que ordenaba que las escuelas secundarias ejecutaran programas piloto para enseñar a los estudiantes sobre finanzas personales, pero el estado no asignó dinero en efectivo para el programa ni desarrolló un curso específico. En cambio, se supone que los maestros deben diseñar clases de educación financiera entre matemáticas, lectura y preparación para exámenes. «Se les dice a las escuelas que incluyan esto en su plan de estudios cuando ya tienen tantas cosas que necesitan incorporar en su día», dice Beck.

Incluso con estos desafíos, los estudiantes como Backus dicen que vale la pena aprender sobre el dinero en la escuela. Después de que Backus completó su clase de educación financiera, abrió una cuenta de ahorros en su banco local y comenzó a pensar más en cómo ella y su familia pagarían la universidad. «Simplemente tiene una mejor comprensión del dinero y cómo afecta al mundo», dice su madre, Darleen, y eso quiere decir en detalle cómo se gasta el dinero en general, desde impuestos hasta rescates bancarios y el déficit del gobierno federal. Toda esta charla sobre el dinero puede preocupar a Backus, dice, pero afortunadamente, se siente lista para asumirlo.

Editorial TNH

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