Negocios

Obama llama a la ‘estrella de rock’ Esther Duflo, pobreza

En la primera semana de enero, la mayoría de los economistas más famosos de Estados Unidos estuvieron en San Diego, lo que culminó con la reunión anual de la Asociación Económica Estadounidense en el Manchester Grand Hyatt Resort. Pero uno de los jóvenes más inteligentes de la profesión, Esther Duflo, no estaba en la India para hacer trabajo de campo.

Duflo, de 40 años, disfruta mucho correr. Nacida y criada en Francia, llegó al Instituto de Tecnología de Massachusetts en 1995 para obtener un doctorado. que hacer; en 2009 ganó una beca MacArthur para «genios»; luego, en 2010, home recibió la Medalla John Bates Clark, otorgada al mejor economista menor de 40 años. En coautoría con su socio (y el padre de su hijo), Abhijit V. Banerjee, ganó el Premio al Libro de Negocios del Año 2011 de Financial Times/Goldman Sachs. Y luego, a fines de diciembre, fue nominada para un puesto en el nuevo Consejo de Desarrollo Mundial de la Casa Blanca, una entidad diseñada para racionalizar el enfoque del gobierno hacia la ayuda exterior. “Ella es una estrella de rock total”, dijo Dean Karlan, profesor de economía en la Universidad de Yale y colega. «Es un gran ejemplo de la nueva ola de economistas del desarrollo: personas genuinamente brillantes y comprometidas con la teoría, pero impulsadas por el mejoramiento del mundo que los rodea».

La economía del desarrollo ha sido durante mucho tiempo un área controvertida vinculada a la geopolítica, la ideología y las amargas protestas impulsadas por el ego. Duflo y sus colegas han tratado de poner fin a la disputa entre lo que ellos llaman los «wallahs de la oferta» (personas como Jeffrey Sachs de Columbia que simplemente creen que los pobres necesitan más recursos) y los «wallahs de las reclamaciones», expertos como William East de Nueva York. Universidad. Creo que los programas de ayuda de arriba hacia abajo no funcionan.

En lugar de discutir ideología sin parar, Duflo y compañía buscan evidencia empírica. El método científico que adoptan, que utiliza ensayos aleatorios, consiste en que un grupo de pacientes reciba un “tratamiento” económico y un placebo para el otro. Como decía Duflo: «Si no sabemos qué [aid is] haciendo ningún bien, no somos mejores que los médicos medievales y sus sanguijuelas».

Esta perspectiva informa el trabajo de J-PAL, ahora un centro de 10 años en el MIT con oficinas en todos los continentes excepto Australia, que Duflo ayudó a encontrar y ahora dirige. Un estudio de caso describe un experimento en Hyderabad, en el que la mitad de los vecindarios de la ciudad participaron en un programa de microcrédito y la otra mitad no. En los barrios micro-extranjeros, los residentes tenían más probabilidades que sus contrapartes de placebo de haber comprado artículos duraderos grandes, como bicicletas o refrigeradores, lo que les hacía la vida más fácil. Pero los microcréditos, a menudo presentados como una cura milagrosa para la pobreza, no dieron señales de una «transformación radical». El porcentaje de hogares que inician nuevos negocios en las zonas de microcrédito aumentó del 5 al 7 por ciento: «nada, pero apenas una revolución», escribieron Duflo y Banerjee.

Este enfoque, perfeccionado en la India, tiene una audiencia natural en el Washington de Obama. La administración, que ha argumentado estudios de eficacia para el tratamiento en Obamacare, está tratando de poner la asistencia para el desarrollo de EE. UU. en un camino similar basado en evidencia. Pero Duflo es un economista al estilo Obama también en otros aspectos: cosmopolita, ambicioso, soñador con las cualidades de un organizador comunitario, racional en un campo dominado ideológicamente. Y un pensador muy poderoso con un sentido de la modestia profesional. El título es «En lugar de una conclusión radical». Y entre esas conclusiones: «Los economistas (y otros expertos) no parecen tener mucho que decir sobre por qué algunos países crecen y otros no».

Editorial TNH

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