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Para ahorrar dinero, los estados consideran liberar a los presos

Volver a poner a los presos en las calles no es una decisión política popular. Pero las opciones se están volviendo más difíciles para los estados con problemas de liquidez como Michigan. Para ayudar a cerrar el presupuesto de $1.6 mil millones de su estado, el gobernador. Jennifer Granholm quiere liberar hasta 12.000 presos. Para hacerlo, amplió la junta de libertad condicional de 10 a 15 miembros para evaluar a los delincuentes no violentos que ya han cumplido sus sentencias mínimas y acelerar las conmutaciones. «La seguridad pública está en el corazón de lo que hacemos», dice la vocera del gobernador, Liz Boyd.

No es gratis mantener a los presos en prisión. Michigan gasta un promedio de $32,491 por año para albergar, alimentar y cuidar a un recluso. Eso es cuatro veces y media más de lo que gasta el estado en la educación de un niño. Con al menos 46 estados enfrentando déficit presupuestarios por el resto de este año fiscal o en el año fiscal 2010, los gobernadores de todo el país se ven obligados a tomar decisiones difíciles. Kentucky, Carolina del Sur y al menos otros seis estados ya han considerado o promulgado programas de descarga similares para hacer frente a los crecientes déficit estatales.

No está claro si otros estados seguirán. Pero la idea de Granholm es una medida atractiva de reducción de costos. Al expulsar a algunos de los reclusos elegibles, Michigan cree que puede cerrar un puñado de prisiones y despedir hasta 1,000 funcionarios penitenciarios por un ahorro de $120 millones para el año fiscal 2009-2010. La directora del Departamento Correccional de Michigan, Patricia Caruso, argumenta que, aparte del dinero, este es en realidad un lugar potencial en su crisis presupuestaria estatal, porque les permite repensar la política. “Si elegimos gastar todos nuestros recursos encerrando a las personas, incluso sabiendo que no hay una correlación entre cuánto tiempo se quedan las personas y si reinciden o no, entonces no estamos tomando buenas decisiones, lo estamos haciendo emocionalmente. unos», dice ella.

Michigan, al igual que otros estados del país, ha visto crecer su población carcelaria debido a años de políticas duras contra el crimen que no necesariamente han llevado a un mejor sistema de justicia. Casi la mitad de los presos que salen del sistema de Michigan terminan reingresando. Según un estudio reciente del Centro Pew de los Estados Unidos, en 1982, uno de cada 110 adultos estaba bajo control correccional de Michigan. Hoy, es aproximadamente uno en 27, más alto que el promedio nacional de uno en 31.

La mayoría de los delincuentes (74 por ciento) están en libertad condicional o en libertad vigilada, una alternativa mucho más económica que el encarcelamiento. Por cada dólar que Michigan gasta en prisiones, gasta solo 10 centavos en libertad condicional y libertad condicional. Para la mayoría de los estados, el estudio de Pew encontró que el costo diario promedio de supervisar a un trabajador en libertad condicional era de $3.42 por año fiscal. El año pasado, según el mismo estudio, «los costos relacionados con el encarcelamiento también representaron la mayor parte de los presupuestos estatales, y en las últimas dos décadas, su crecimiento como parte del gasto estatal ha sido superado solo por Medicaid».

Pero es probable que ningún estado tome a la ligera a un prisionero en las calles. El informe Pew recomienda redirigir los fondos para aumentar la intensidad y la calidad de la supervisión y otros servicios destinados a los reclusos que se marchan. Michigan está tomando medidas para fortalecer su Iniciativa de reingreso de prisioneros, un programa diseñado para ayudar a los ex prisioneros a hacer la transición de regreso a la sociedad. Las tasas de reincidencia se han reducido en un 26 por ciento entre los que han pasado por el programa, una señal esperanzadora.

Aún así, existe preocupación sobre la influencia que la oficina del gobernador pueda tener en la nueva junta de libertad condicional. Las contrataciones recientes fueron el resultado directo de una orden ejecutiva firmada por Granholm en febrero, y ella se encargará de los nombramientos de la junta en el futuro. Craig Thiel, director de asuntos estatales del Consejo de Investigación de Ciudadanos de Michigan, una organización sin fines de lucro, dice que la respuesta del gobernador podría ejercer una presión adicional sobre los miembros de la junta y la forma en que toman decisiones.

Independientemente de cómo funcione el proceso de libertad condicional, los críticos señalan que acelerar el proceso podría conducir a la liberación de los reclusos equivocados. «Proceda con precaución», dice Mel Grieshaber, director ejecutivo de la Organización Correccional de Michigan, que representa a los trabajadores penitenciarios de todo el estado. Señala que algunos ex delincuentes en Michigan han sido liberados solo para causar estragos y terminar nuevamente en prisión. Los residentes del estado recuerdan el caso de Matthew Macon, quien estaba en libertad condicional en 2007 y mató a dos mujeres: estranguló a una víctima con la tapa del tanque del inodoro y apuñaló a la otra con un cuchillo. También hubo sospechas en varias otras muertes.

Mientras se enfrenta a la extradición, Caruso dice que quiere evitar un sistema penitenciario de Michigan definido únicamente por acciones de libertad condicional. «Eso no es algo que queremos que suceda», dice ella. Debido a los tiempos difíciles, tampoco es algo que les haya podido pasar.

Editorial TNH

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