Negocios

Pioneros en tecnología: uso de computadoras para combatir la malaria

Philip Eckhoff y Karima Nigmatulina no tienen que trabajar en este desvencijado edificio de concreto ubicado en un parque de oficinas en Bellevue, Washington, donde hay más días nublados que días soleados y las pizzas una vez al mes solo son una semana benéfica. almuerzo y refrigerios gratis de Costco. De hecho, probablemente podrían trabajar en cualquier lugar. Nigmatulina tiene 25 años y tiene un Ph.D. del MIT en investigación de operaciones. Eckhoff, de 27 años, tiene un doctorado. en matemáticas de Princeton y fue miembro de la Fundación Hertz, un honor otorgado a estudiantes de posgrado destacados en ciencias e ingeniería. Entonces, ¿por qué no están ganando mucho dinero en Wall Street o en Silicon Valley, tratando de hacerse ricos en alguna empresa emergente?

La respuesta suena cursi, pero no lo es: están aquí porque quieren hacer algo importante. La empresa con la que trabajan, Intellectual Ventures, está tratando de desarrollar un modelo informático que podría ayudar a erradicar la malaria, una enfermedad que afecta a entre 300 y 500 millones de personas al año y mata a 1 millón de ellas, la mayoría niños en África. Cuando la empresa se acercó a Eckhoff por primera vez en 2007, no tuvo que pensarlo dos veces. «Este era el trabajo de mis sueños», dice. Eckhoff creció en Haití, hijo de dos médicos. Tuvo malaria 15 veces cuando era niño. En la universidad se destacó en matemáticas e ingeniería, pero, dice, «siempre quise trabajar en la erradicación de las enfermedades del Tercer Mundo». Nigmatulina creció en Siberia y supo a la edad de 6 años que haría algo con las matemáticas. “Pero también quería trabajar en proyectos que marcaran la diferencia”, dice. «Quería tener toda la experiencia de la bombilla que se apaga, eso es genial, pero ¿y si esa bombilla puede iluminar toda una ciudad? Eso es increíble». En parte porque sufrió de tuberculosis cuando era niña, se sintió atraída por la epidemiología en la escuela de posgrado, desarrollando software para modelar la propagación de la influenza. Al igual que Eckhoff, cuando recibió la llamada de Intellectual Ventures, aprovechó la oportunidad.

Intellectual Ventures es una de esas empresas que son desconocidas hoy pero que podrían serlo mañana, donde las personas trabajan en las fronteras de la tecnología y no están en lo más mínimo preocupados por el conocimiento de que tal vez no, lo que sea que estén haciendo funcionará. . Es una de las cosas que siempre he envidiado de los pioneros de la tecnología como Eckhoff y Nigmatulina: parecen no tener miedo al fracaso. Y, paradójicamente, es ese miedo el que les permite tener éxito. A los tipos cautelosos como yo les resulta intoxicante estar cerca de ellos. Silicon Valley está repleto de estas empresas, muchas de las cuales nacieron durante la recesión (¿quién dice que la innovación está muerta?) y cada una de ellas, a su manera, arregló lo que el CEO de Apple solía hacer, Steve Jobs, haciendo «hacer mella en el están reinventando los videojuegos, creando nuevos mercados de miles de millones de dólares para cosas como «bienes virtuales» que no existían hace unos años; están creando programas para nuevas plataformas, como el iPhone de Apple; están inventando nuevos maneras para que las personas se mantengan conectadas en la Web y usar la sabiduría de las multitudes para construir bases de datos masivas de información pública.

Lo que distingue a Intellectual Enterprises es la escala y la importancia de lo que sus investigadores intentan hacer: su trabajo podría salvar millones de vidas. La empresa existe desde el año 2000 y está dirigida por Nathan Myhrvold, ex director de tecnología de Microsoft. La investigación sobre la malaria aún no ha dado un resultado vendible; una gran parte del negocio de la empresa consiste en comprar patentes y utilizarlas para generar derechos de licencia. Es una práctica que convirtió a Myhrvold en un hombre odiado en algunos círculos tecnológicos, donde se le considera un «troll de patentes». (Es una descripción que él cuestiona, diciendo que solo ayuda a los inventores a llevar sus creaciones al mercado.) Pero Intellectual Ventures también está en el negocio de inventar nuevas ideas propias, particularmente en dispositivos médicos y en energía nuclear. Un proyecto llamado TerraPower está tratando de desarrollar un nuevo tipo de reactor nuclear.

En 2007, Bill Gates, amigo de Myhrvold e inversionista en Intellectual Ventures, desafió a la compañía a presentar ideas para acabar con la malaria. Ese es un problema que Gates estaba abordando a través de su organización filantrópica, la Fundación Bill y Melinda Gates. «Consiga algunas buenas ideas», le dijo a Myhrvold, «y conseguiré algo de dinero para seguirlas». Myhrvold se puso primero asistiendo a conferencias y viendo miles de artículos de investigación sobre la malaria. Llegó a creer que los epidemiólogos necesitaban un modelo de computadora que pudiera simular brotes de malaria y predecir qué tan efectivos serían los diferentes tratamientos (mosquiteros, insecticidas, medicamentos) en un lugar determinado en un momento determinado.

Myhrvold pensó que un enfoque llamado modelado de Monte Carlo, que requiere una potencia informática masiva y se usa ampliamente en Wall Street y en física, podría ser la solución. Así que Intellectual Ventures construyó una supercomputadora con 1000 veces la potencia de una computadora de escritorio y reclutó a Eckhoff de Princeton para escribir el software. Nigmatulina se unió en 2009 y juntos crearon un modelo de software que puede incorporar miles de variables para ejecutar escenarios hipotéticos y simular brotes de malaria en una computadora. La idea es ayudar a los médicos a elegir qué enfoques adoptar en un área determinada, para que puedan utilizar los recursos de manera más inteligente. ¿Funcionan los mosquiteros? Si es así, ¿por qué la enfermedad continúa propagándose incluso cuando un alto porcentaje de personas están infectadas? Los investigadores que usaron el modelo pudieron determinar con qué frecuencia los mosquitos que pican a las personas cuando están afuera y no duermen transmiten la enfermedad. El modelo incluso permite a los investigadores ver el efecto de posibles vacunas que aún no existen, para que puedan elegir cuál desarrollar. Aún mejor, el software se puede aplicar no solo a la malaria sino también a la poliomielitis, el VIH y la tuberculosis. «Nuestro modelo», dice Myhrvold, «cambiará por completo el mundo de la epidemiología».

Pero ese modelo de computadora fue solo el comienzo. Cuando el equipo lidió con la idea de acabar con la malaria, otros investigadores de Intellectual Ventures comenzaron a idear sus propias ideas, «tomando ideas locas y haciéndolas menos locas, para que funcionaran», dice Myhrvold. Un equipo está creando un alimento artificial que los mosquitos prefieren a la sangre humana; que se podría colocar sangre falsa fuera de las aldeas y alejar a los mosquitos de las personas. Otro enfoque que ha recibido mucha atención, se robó el show en la conferencia TED de este año, un evento anual para los grandes pensadores de la industria tecnológica, es una «cerca fotónica», que elimina a los mosquitos con un láser. La idea de la cerca surgió de una sesión semanal de lluvia de ideas en la que Lowell Wood, un físico que trabajó en la Iniciativa de Defensa Estratégica (también conocida como el escudo de defensa antimisiles de Star Wars) en el Laboratorio Lawrence Livermore, sugirió adoptar el mismo enfoque con los mosquitos. . Todos rieron. Pero Wood dijo que hablaba en serio: de hecho, sería mucho más fácil dispararle a los mosquitos desde una distancia de unos cientos de pies que disparar misiles a miles de millas de distancia. Intellectual Ventures pasó meses desarrollando el software necesario para identificar, rastrear y reproducir mosquitos mientras vuelan a través de un haz de luz. Hoy, Intellectual Ventures tiene un prototipo de cerca en el laboratorio, pero aún no está listo para su implementación en África. Sin embargo, la idea llamó la atención de las empresas que podían licenciar la idea para crear un producto que pudiera proteger los huertos, e incluso los patios traseros de los suburbios, de las plagas.

Otro equipo de Intellectual Ventures está tratando de desarrollar mejores herramientas para diagnosticar la malaria. Hoy en día, los médicos generalmente extraen sangre, que se tiñe con un químico y se examina bajo un microscopio en un laboratorio. Pero eso lleva tiempo, por lo que a menudo, cuando un paciente en África muestra síntomas similares a los de la malaria (fiebre, escalofríos), los médicos siguen adelante y administran medicamentos contra la malaria. Pero el uso generalizado de medicamentos, junto con dosis subóptimas, ha creado un nuevo problema: cepas resistentes a los medicamentos del parásito que causa la malaria. Entonces, un equipo de Intellectual Ventures desarrolló una herramienta de diagnóstico más rápida que simplemente implica pinchar el dedo de un paciente, teñir un portaobjetos e iluminar con un láser la muestra. El láser detecta pequeños cristales de una sustancia llamada hemozoína, que se produce cuando el parásito de la malaria se alimenta de la hemoglobina en la sangre. El diagnóstico toma segundos y podría reducir el uso excesivo de drogas. Los investigadores también están trabajando en una herramienta aún mejor que podría detectar la malaria al hacer brillar un láser en la piel, sin siquiera sacar una gota de sangre. Y creen que finalmente podrán usar láseres no solo para detectar la presencia del parásito de la malaria, sino también para matarlo.

De todas estas ideas, la valla fotónica ha recibido la mayor atención, no toda positiva. La presentación de Myhrvold en la conferencia TED llevó a Bart GJ Knols, un biólogo holandés que estudia la malaria y se desempeña como director gerente de Malaria World, una red en línea de científicos de malaria, a publicar un artículo criticando la idea de Myhrvold como poco práctica.

Myhrvold admite que muchas de estas cosas son exageradas. Incluso admite que podría no funcionar. “Estamos tomando a algunas de las personas más inteligentes en tecnología del primer mundo, y en lugar de desarrollar otro dispositivo para personas ricas, estamos tratando de hacer algo que cambiará la vida de 300 millones a 500 millones de personas que contraen malaria, personas. para los que los inventores no suelen trabajar”, ​​dice.

Se podría decir que a Myhrvold no le importa mucho la malaria, que estos proyectos son solo una cortina de humo de relaciones públicas. Ponga a algunos científicos en un laboratorio, arroje unos cuantos millones de dólares a la malaria, y tal vez la gente no esté tan molesta por los miles de millones que puede ganar empujando a las empresas con su enorme cartera de patentes. ¿Quién sabe? Pero he conocido a Myhrvold y creo que es sincero. Los jóvenes científicos que trabajan para él son verdaderos creyentes. Por locas que parezcan sus ideas, aún pueden tener éxito. ¿Cómo puedes argumentar en contra de intentarlo?

Editorial TNH

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