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Por qué Arabia Saudita luchará para dejar su adicción al petróleo

LONDRES (Reuters) – «El rey Abdulaziz y los hombres que trabajaron con él para establecer el estado no dependían del petróleo y establecieron el reino sin petróleo, y dirigieron este estado sin petróleo, y vivieron en este estado sin petróleo. ”, dijo el príncipe heredero adjunto de Arabia Saudita, Mohammed bin Salman, en una entrevista televisada el lunes.

El vicepríncipe heredero criticó más tarde la «adicción» del reino al petróleo, que «ha afectado el desarrollo de muchos sectores en los últimos años», dando a entender que se trata de un problema reciente.

El príncipe afirmó que su programa de transformación nacional permitiría al reino «vivir sin petróleo» a partir de 2020 («Transcripción de la entrevista al príncipe Mohammed bin Salman», Al Arabiya, 25 de abril).

Pero si la Arabia Saudita moderna fue fundada por la conquista y la habilidad política de Abdulaziz, se ha mantenido unida por los ingresos del petróleo, incluso más que por la religión conservadora.

La distribución de los ingresos del petróleo a los grupos de clientes ha sido la base del estado desde sus primeros años y dio forma a los contornos de la economía y la sociedad.

Siempre ha sido fundamental para el contrato social entre el gobierno de Al Saud y la población del reino compartir la riqueza petrolera a cambio de la sumisión del público al gobierno monárquico absoluto.

Cambiar ese contrato para que no se centre en el petróleo es una empresa extremadamente ambiciosa, con riesgos significativos y una probabilidad de éxito incierta.

PETRÓLEO Y ARABIA

Antes del descubrimiento del petróleo, Arabia Saudita era un país muy pobre, con una economía de subsistencia en gran parte y dependiente de la peregrinación anual a La Meca y Medina.

El estado moderno se formó a través de una serie de conquistas entre 1902 y 1926 y se proclamó como el Reino Unido de Arabia Saudita en 1932.

En ese momento, los únicos ingresos del gobierno procedían de los derechos de aduana, los impuestos de peregrinación y los diezmos. Desde el principio, el estado andaba escaso de dinero y buscaba desesperadamente fuentes adicionales de ingresos.

Una de las razones por las que el reino otorgó una concesión en 1933 para la búsqueda de petróleo a la empresa estadounidense Socal en lugar de a la British Petroleum Company en Irak fue que Socal estaba dispuesta a ofrecer más dinero por adelantado y préstamos a pagar con la producción futura («Rey y concesión .» «, Aramco, 1984).

En 1938, los ingresos del gobierno eran de $7 millones, según Arthur Young, un experto financiero estadounidense que fue enviado después de la Segunda Guerra Mundial para ayudar a establecer la Agencia Monetaria de Arabia Saudita.

El primer descubrimiento comercial de petróleo se realizó en el mismo año y el reino recibió $ 340.000 en regalías petroleras («Arabia Saudita: la creación de un gigante financiero», Young, 1983).

Las esperanzas de una bonanza inmediata se vieron retrasadas por la guerra mundial, lo que provocó el aplazamiento de la exploración y el desarrollo. Pero cuando terminó la guerra, la producción y los ingresos petroleros comenzaron a aumentar.

Los ingresos petroleros anuales del reino aumentaron de $ 340,000 en 1938 a $ 10 millones en 1946, $ 57 millones en 1950, $ 334 en 1960, $ 1,2 mil millones en 1970 y $ 84 mil millones en 1980.

DINERO Y PODER

Incluso antes del petróleo, la entrega de obsequios era un aspecto importante del pacto entre el gobernante y su pueblo, y la necesidad de mostrar generosidad a menudo ejercía presión sobre las finanzas reales («Dos reyes en Arabia», Bullard, 1993).

Tan pronto como los ingresos del petróleo aumentaron, se abrió la posibilidad de cooptar a casi todos los grupos sociales y convertirlos en clientes del Estado.

Los grupos tribales recibieron generosos subsidios estatales y fueron reclutados en la guardia nacional. Cientos de miles de otros ciudadanos han sido incluidos en la nómina de las fuerzas armadas y varios ministerios.

El dinero también podría usarse para resolver las tensiones dentro de la familia real al permitir que cada príncipe mayor tenga su propia supermayoría burocrática esencialmente autónoma.

La riqueza petrolera permitió al estado evitar la recaudación de impuestos sobre la renta y otros impuestos y subsidiar la provisión de servicios básicos, incluidos el agua, la electricidad y la gasolina.

La riqueza petrolera permite a Arabia Saudí mantener en armas a más de 250.000 hombres y administrar el tercer mayor presupuesto de defensa del mundo («Princes, brokers and Bureaucrats: oil and the state in Saudi Arabia», Hertog, 2010).

Todo en la Arabia Saudita moderna depende directa o indirectamente del petróleo.

PROBLEMAS DE PRESUPUESTO

Sin embargo, desde el principio, los gastos tendieron a superar los ingresos. «Cuando la producción de petróleo y el gasto crecieron después de la guerra, el gasto creció aún más rápido», según Young.

«Hay una demanda de que los gobiernos, como los individuos, gasten más cuando hay un aumento repentino en los ingresos».

En 1949, a pesar de los ingresos petroleros de $39 millones, el gobierno luchaba por pagar sus cuentas, la primera de varias crisis presupuestarias en los años siguientes.

La historia del reino desde la década de 1950 hasta la de 2010 fue una serie de auges impulsados ​​por el petróleo seguidos de ajustes dolorosos a medida que caían los precios del petróleo y disminuían los ingresos.

ADICTO AL ACEITE

Los desplomes periódicos en el precio del petróleo y los ingresos del estado trajeron llamadas periódicas para ajustar la cohesión social entre el estado y sus ciudadanos.

El príncipe Mohammed, efectivamente el principal responsable de la política económica del reino, no es el primer gobernante que se queja de la adicción del país al petróleo («Los esfuerzos de reforma de Australia aumentan y disminuyen con los precios del petróleo», Reuters, febrero de 2016).

«Los gobiernos y la gente del CCG deben entender que el período de auge ha terminado. Todos debemos acostumbrarnos a cierto tipo de estilo de vida que no dependa completamente del estado», advirtió el príncipe heredero Abdullah en 1998.

“En lo que viene, el sector privado debe asumir parte de la responsabilidad que hasta ahora ha tenido el Estado”.

Abdullah habló en la cumbre del GCC en Abu Dhabi en diciembre de 1998, justo cuando los precios del petróleo estaban tocando fondo al final de un largo período de estancamiento durante los años ochenta y finales de los noventa.

Pero el ímpetu de la reforma se perdió cuando los precios del petróleo y los ingresos aumentaron nuevamente en la década de 2000.

El problema es que cuando los precios del petróleo son bajos, los ingresos necesarios para hacer la transición son escasos y las dificultades parecen abrumadoras. Cuando los precios del petróleo subieron, fue más fácil posponer decisiones difíciles.

TRANSFORMACIÓN

La «SaudiVision2030» del Príncipe Mohammed, adoptada por el gabinete y publicada el lunes, es esencialmente una estrategia de diversificación que tiene como objetivo alejar al reino de la dependencia de los ingresos del petróleo (abril de 2016).

Se basa estrechamente en un estudio anterior e incluso más completo del McKinsey Global Institute titulado «Arabia Saudita más allá del petróleo: transformación de la inversión y la productividad» (diciembre de 2015).

Su objetivo es hacer que la economía pase de depender casi exclusivamente del petróleo (y del consumo de los ingresos del petróleo) al desarrollo de otros sectores como la minería, la manufactura, el comercio minorista, el turismo, la peregrinación y la atención médica.

La estrategia también prevé el desarrollo del país como un centro logístico para el comercio Este-Oeste, convirtiéndose en un centro de servicios financieros, localizando la fabricación de defensa y desarrollando aún más las pequeñas y medianas empresas.

El príncipe ha enfatizado que gran parte de la transformación se puede lograr a través de mejoras en la eficiencia y la reestructuración del gobierno (llamada «qawam» en el documento de video).

No hay duda de que Arabia Saudita debe enfrentar estos cambios, y una generación más joven de formuladores de políticas ha aumentado la urgencia de abordar los problemas.

Pero si el problema del reino se describe como una «adicción» al petróleo, como si fuera algo incidental, más que una parte fundamental de la estructura política, social y económica, se corre el riesgo de subestimar el desafío que implica.

Los comentaristas externos se han centrado en la valoración que probablemente se logrará con una privatización parcial de la compañía petrolera estatal Saudi Aramco, pero ese es el menor de los problemas.

La verdadera diversificación requiere desarrollar industrias que no tengan nada que ver con la extracción de petróleo y el consumo de los ingresos relacionados con el petróleo.

La peregrinación es una elección natural, pero el entorno empresarial para otros sectores, como las finanzas, la logística y la fabricación, sigue siendo difícil sin una prohibición.

Los gobernantes de Arabia Saudita necesitan construir un lugar atractivo para hacer negocios cuando las empresas actualmente tienen alternativas mucho más simples, como los Emiratos Árabes Unidos.

Editorial TNH

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