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Por qué un director de funeraria está promoviendo entierros festivos

El 10 de enero, Diane y Randy Bathurst estaban desayunando cuando Randy empezó a sentirse mal. Se excusó para acostarse y, un momento después, Diane escuchó un ruido sordo. Cuando entró en el dormitorio, Randy, de 58 años, estaba inconsciente en el suelo. Los paramédicos no pudieron reanimarlo; Los médicos dijeron que murió instantáneamente de un ataque al corazón masivo. Dos días después, su viuda se encuentra en una sala de conferencias en los suburbios de Detroit reuniéndose con Tom Maccksoud, quien dirige un negocio llamado Simple Funerals. Bathurst, de bajos ingresos, quiere una cremación básica sin fondos ni servicios, tal como Randy hubiera querido. Una funeraria tradicional quería cobrarle $3,200. La operación de Maccksoud —sin empleados, iglesia o dormitorio, solo él y la minivan Chrysler Town & Country que usa como coche fúnebre— puede hacerlo por $1,100. «Gracias», dice Bathurst, llorando. «Esto significa que puedo hacer dos pagos más de la casa». Maccksoud la abraza y, dos días después, recupera el cuerpo de 300 libras de su esposo de la funeraria de la competencia y lo traslada a su minivan, un proceso que toma más de una hora y lo deja exhausto. «A veces pienso que debería reducir la libra», dice.

Con sus ingresos ligados directamente a la tasa de mortalidad, la industria funeraria de $15 mil millones siempre ha sido vista como una protección contra la recesión. No importa qué tan mal esté la economía, la gente siempre muere y las familias siempre gastan dinero para recordarlos, a menudo sumando dólares gastados con respeto, y rara vez buscan precios. Las funerarias tienden a ser los negocios más antiguos de la ciudad y, por lo general, obtienen ganancias sólidas, una de las razones por las que, en la década de 1990, las grandes corporaciones que cotizan en bolsa comenzaron a impulsar la industria. Pero esta recesión es diferente y, a medida que se profundiza, las familias comienzan a buscar formas de reducir las facturas que antes se consideraban sacrosantas. Las tendencias a largo plazo (como la creciente aceptación de la cremación) se combinan con la recesión económica para llevar a algunos veteranos de la industria a sentir el cambio. «Hay un gran movimiento hacia las opciones de bajo costo en este momento», dice R. Brian Burkhardt, director de una funeraria en Wheaton, Illinois, quien escribe un blog de la industria llamado Your Funeral Guy. «Aquellas empresas que se ajusten funcionarán bien, al igual que las empresas que no se ajusten en absoluto».

Para Maccksoud, de 46 años, este retiro no podría haber llegado en mejor momento. Durante 20 años, Maccksoud trabajó en grandes funerarias y finalmente compró la suya propia en Lapeer, Michigan, un pueblo obrero a unas 50 millas al norte de Detroit. Pero hace unos años comenzó a notar un cambio: menos personas querían el inusual servicio conmemorativo con el ataúd de acero y la procesión encabezada por una limusina. «Me di cuenta de que todo lo que necesitaba era una oficina, una computadora y mi propio auto», dice. Así que en 2004 vendió su negocio Lapeer por $757,000 y luego se tomó unos años libres para pasar tiempo con sus cuatro hijos.

El otoño pasado volvió a trabajar con Simple Funerals, que dirige desde una tienda de 1500 pies cuadrados en un centro comercial al lado de una tintorería. Hay una sala de estar con una alfombra oriental y una pared de estantes que contienen urnas (a partir de $90). Hacia el fondo, Maccksoud muestra tres ataúdes, a partir de $495. (Él envía a las personas que buscan algo más exclusivo a Costco, que lleva ataúdes desde 2004). Maccksoud subcontrata con funerarias tradicionales para usar sus salas de lectura y almacenar cuerpos. Con costos generales tan bajos, la factura promedio de su cliente es menos de $1,200, en comparación con los casi $10,000 de un funeral tradicional. «No se trata del tamaño de su funeraria o cuántos Cadillacs tiene, se trata del servicio que brinda», dice.

Maccksoud mide 6 pies 1 con cabello negro ralo y una manera simple y de hablar suave. Si lo ve conduciendo su minivan, que huele a formaldehído, puede suponer que es un contador o un agente de seguros. Y aunque los laicos piensan que los directores de funerarias pasan todo el día con cadáveres, una gran parte del negocio de Maccksoud implica papeleo: llevar certificados de defunción para obtener las firmas de los médicos, tratar con el médico forense y luego ir a la oficina del secretario del condado. De esta forma, el teléfono conectado a su sistema de navegación situado en el salpicadero suele sonar. «Funerales sencillos», dice, manteniendo los ojos en la carretera. «Este es Tom.»

En muchas llamadas, termina informando a los consumidores sobre opciones para ahorrar dinero que no sabían que existían. Por ejemplo, una viuda de Pontiac llama por su esposo, un veterano que acaba de morir. Maccksoud le dice que, como veterano, tiene derecho a una parcela, una bóveda y una lápida gratuitas en el Cementerio Nacional de los Grandes Lagos, que la funeraria tradicional que ella llamó al principio no mencionó. «Se habrían perdido una venta abovedada y una parcela costosa», dice Maccksoud. «Estaba muy agradecida. Cuando pasan cosas así, sé que estoy haciendo lo correcto».

Los directores de funerarias de la competencia no están tan seguros: el mes pasado, la Asociación de Directores de Funerarias de Michigan le pidió que dejara de asistir a las reuniones, lo que generó preocupaciones sobre esta nueva competencia. «Eso realmente me dolió. No esperaba que el negocio despegara tan repentinamente, y creo que a algunas personas les da miedo», dice Maccksoud. «Pensé que habría una reacción violenta, pero no esperaba esto». Si la industria está asustada, probablemente sea porque ven que otros proveedores de bajo costo tienen éxito en tiempos difíciles. En Newcomer Funeral Homes, una tienda de descuento ubicada en Topeka, Kansas. (donde un funeral con ataúd cuesta solo $4,000), el negocio aumentó un 10 por ciento en 2008. Fuera de Seattle, Barton Family Funeral Service cobra solo $695 por una cremación; el negocio se ha duplicado cada año desde 2005, y ahora hay 140 funerales por mes, incluso el trabajo de un buen año para muchas casas tradicionales. «Muchos de los aspectos culturales de los funerales han sido asumidos por la industria», dice el cofundador de Barton Family, Craig Barton. «La gente ha llegado a creer que gastar mucho dinero es la única manera de hacerlo porque eso es lo que les ha dicho la industria funeraria».

Ahora son los cambios culturales los que permiten que prosperen algunas de estas opciones de descuento. El principal de ellos es la creciente aceptación de la cremación, que representó menos del 4 por ciento de los funerales a mediados de la década de 1960, pero más de un tercio el año pasado. (Algunos observadores esperan que la tasa de cremación alcance el 60 por ciento para 2025). La cremación elimina las tres partes más costosas de un funeral: el ataúd, el proceso de embalsamamiento y la ubicación de la tumba. Los críticos de la industria dicen que a medida que la preferencia del consumidor se ha desplazado hacia la cremación, las funerarias están aumentando los precios en un esfuerzo por preservar las ganancias en un mercado en declive. «Dado que no pueden venderle otro funeral en el futuro, le cobrarán más», dice Joshua Slocum, director ejecutivo de Funeral Consumers Alliance, un grupo de vigilancia de la industria. Los números sugieren que eso es cierto: de 2000 a 2008, el precio de un funeral con ataúd aumentó un 30 por ciento, según la Asociación Nacional de Directores de Funerarias, cuyos miembros afirman que el aumento de los costos de las materias primas que se usan en los ataúdes, como el acero y el cobre, principalmente. culpar.

Algunos profesionales veteranos se resisten a la idea de que la recesión está provocando un cambio radical en las prácticas de la industria. “Vemos que las familias están sufriendo y tal vez sean más conservadoras con lo que gastan”, dice Michael St. Pierre, director de funerarias de quinta generación y director ejecutivo de Wilson St. Servicio funerario y crematorio de Pierre en Indianápolis. «Pero el hecho es que la recesión económica no está afectando la forma fundamental en que hemos hecho negocios durante 114 años». dice san Pierre dice que alrededor del 35 por ciento de sus clientes pagan sus funerales, una práctica que puede estar pasando de moda, considerando dos supuestos casos de fraude recientes en Illinois y Missouri que desviaron más de mil millones de dólares de varias cuentas prepagas. 100.000 personas en un puñado de estados. «Toda la industria funeraria prepaga está a punto de colapsar», dice Slocum de FCA.

Maccksoud promete que la conciencia de costos que ve continúa expandiéndose con el tiempo. De hecho, recientemente registró el nombre Simple Funerals para eliminar la competencia. El negocio ya está superando significativamente las expectativas. Calculó que haría 60 funerales en su primer año y perdería dinero, pero según sus primeros meses de operación, ahora está en camino de hacer 80 funerales y alcanzar el punto de equilibrio. Conserva algunas de las herramientas tradicionales del oficio; Cuando lleva su minivan al garaje de su casa después de un largo día de trabajo, puede mirar hacia las vigas, donde guarda las señales de tráfico y los conos de tráfico necesarios para el tradicional cortejo fúnebre desde la iglesia hasta la tumba. Pero en su mayor parte, ese equipo acumula polvo, ya que más clientes eligen una forma de muerte más silenciosa y pesada.

Editorial TNH

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