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¿Quién debe pagar los beneficios de salud?

Cuando Don Jones comenzó a trabajar en la línea de llantas de Goodyear en 1970, dice que la compañía le prometió cobertura médica gratuita de por vida. Esos generosos beneficios médicos fueron útiles cuando Jones sufrió una serie de ataques cardíacos que lo llevaron a un trasplante después de jubilarse en 1993. Pero a medida que aumentaban los costos de atención médica, la compañía comenzó a cobrarle por la cobertura. Ahora paga alrededor de $215 al mes en primas y copagos de recetas, más de la mitad de su pensión mensual de $385. El año pasado, sin embargo, el sindicato de Jones, United Steelworkers, acordó hacerse cargo del plan médico para jubilados de Goodyear. «Realmente creo que mis beneficios mejorarán» cuando se complete el acuerdo en los próximos meses, dice Jones, de 68 años. Goodyear también debería ser optimista. Al financiar un fideicomiso especial de atención médica administrado por el sindicato, se deshace de menos de $1,200 millones en obligaciones médicas futuras de los jubilados.

Se viene una cuenta para pensionistas. A medida que miles de boomers llegan a los 60 años, las empresas deben pagar los compromisos de beneficios médicos de por vida. Los costos de brindar un seguro de atención médica aumentaron un 78 por ciento durante la última década, según un estudio realizado por Kaiser Family Foundation y Hewitt Associates. Y eso ha provocado que muchas empresas dejen de cubrir a los jubilados y otras reduzcan febrilmente los beneficios. El año pasado, tres cuartas partes de las compañías más grandes de Estados Unidos aumentaron las primas para las personas que se jubilaron antes de los 65 años, y el 58 por ciento aumentó las tarifas para los jubilados elegibles para Medicare, según el estudio.

En ninguna parte el dolor es más agudo que en Detroit, donde General Motors, Ford y Chrysler enfrentan una cuenta médica de jubilados de $100 mil millones. Brindar seguro médico a 540,344 jubilados y 180,681 trabajadores agrega alrededor de $1,500 al costo de cada automóvil que fabrica Detroit, lo que explica en gran medida por qué los fabricantes de automóviles estadounidenses perdieron un total de $15,000 millones el año pasado. Entonces, las compañías automotrices están siguiendo el ejemplo de Goodyear, negociando con United Auto Workers para deshacerse de sus obligaciones médicas de jubilados mediante la formación de un fideicomiso sindical llamado asociación voluntaria de beneficios para empleados, o VEBA. (Entre los beneficios para los empleados: si un empleador quiebra, el plan médico de los jubilados está protegido de los acreedores hambrientos). El acuerdo podría convertirse en un modelo para los 15,4 millones de trabajadores sindicalizados de Estados Unidos, desde fábricas hasta aulas y patrulleros. «No hay duda de que cualquier cosa que propongan las compañías automotrices y la UAW sentará un precedente», dice el analista de atención médica Frank McArdle de Hewitt Associates. «Esto está siendo seguido de cerca».

En conversaciones contractuales que han ido mucho más allá de la fecha límite del 14 de septiembre, GM y la UAW han tenido problemas para generar esa confianza. Las empresas buscan aportar unos 70.000 millones de dólares para financiar el fideicomiso, dicen los analistas. Eso eliminaría los costos de atención médica de los jubilados de sus libros, lo que mejoraría inmediatamente sus calificaciones crediticias, reduciría costos y liberaría efectivo para otros usos. Para recaudar dinero, los dueños de los automóviles están organizando una venta de garaje: Ford quiere vender un Volvo; GM ha renunciado al control de su brazo financiero, GMAC. Sin embargo, tendrían que llenar el fondo con otros activos, como acciones o incluso bienes raíces. Un escenario bajo consideración: GM entrega algunas de sus fábricas al UAW y luego las arrienda al sindicato. Sí, eso significa que el sindicato de propietarios sería GM.

El sindicato, sin embargo, quiere más dinero en el fondo, más cerca de la obligación total de las empresas de $100 mil millones. El UAW puede tener buenas razones para pedir más. Un fondo de atención médica para jubilados establecido por Caterpillar en 1998 se disolvió en 2004 cuando no pudo mantenerse al día con las crecientes facturas médicas. Eso dejó a jubilados como Larry Solomon, de 65 años, en apuros por $2,400 al año en primas, así como cientos más en deducibles y copagos. Pasó casi 35 años construyendo tractores para Caterpillar en Decatur, Ill., y dice que los sindicatos no tienen por qué correr el riesgo de dar beneficios médicos a los jubilados. «Las empresas que se benefician de la vida de sus trabajadores», dice Solomon, «tienen una obligación con la salud de esos trabajadores». Pero ese CD postindustrial, nacido en una rica época americana, está siendo reescrito en Detroit.

Editorial TNH

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