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Robert Samuelson: Atrapado en la penumbra posterior a la crisis

Puede que sea el momento de ir más allá del pesimismo. Desde la crisis financiera, los estadounidenses han estado temerosos y ansiosos. Intuitivo. Aunque la recuperación, tal como la definen los economistas académicos, comenzó hace unos dos años, no se sentía como ninguna. De los 8,7 millones de puestos de trabajo perdidos en la recesión, solo se recuperaron 1,8 millones. La recuperación compite con la más lenta desde la Segunda Guerra Mundial y existen amenazas constantes. Altos precios del petróleo. La crisis de la deuda de Europa. Inflación inesperada. Washington apuesta por el techo de la deuda federal.

Todo cierto. Pero también es cierto que la recuperación parece ser cada vez más autosuficiente. Los estadounidenses vuelven a comprar, aunque con menos entusiasmo; las exportaciones están mejorando; empresas contratantes. El gasto público masivo y las bajas tasas de interés de la Reserva Federal no parecen ser tan cruciales para el crecimiento. Si bien estas son buenas noticias, el pesimismo generalizado posterior a la crisis nos impide reconocerlo.

A pesar de las diferencias, cada recesión tiene sus propias características. Uno es el papel de los «desequilibrios» económicos. Algo en la economía va en exceso, y la «corrección» deprime la producción, los empleos y los ingresos. La inflación aumenta, y también lo hace la nutrición al aumentar las tasas de interés. O las empresas invierten demasiado en fábricas y edificios de oficinas; el gasto de inversión se desvanecerá a medida que se hagan evidentes los excedentes. O las acciones alcanzan máximos artificiales y luego se desploman.

La recuperación comienza cuando se superan los desequilibrios con el tiempo, por otras fuerzas de la economía o por políticas gubernamentales. Esto está ocurriendo ahora por tres grandes desequilibrios que han mejorado la recesión económica: el gasto excesivo de los consumidores (un desequilibrio entre las compras de los hogares y los ingresos); el déficit comercial (el desequilibrio entre exportaciones e importaciones); y la «burbuja» de la vivienda (el desequilibrio entre los precios de la vivienda y los ingresos de las personas).

Vamos a tomarlos por turnos.

Durante los años de auge, los estadounidenses pidieron más préstamos, por lo general a cambio de valores más altos de la vivienda; ahorraron menos y gastaron más. La tasa de ahorro personal (ahorro de la parte de los ingresos después de impuestos) alcanzó un mínimo de alrededor del 1 por ciento en 2005. Los gastos en automóviles, electrónica, vacaciones y mucho más tuvieron éxito. Luego, a partir de 2008, el gasto del consumidor disminuyó durante 18 meses a medida que caían los precios de la vivienda y se restringía el crédito personal. Estadounidenses pagando o dejando de pagar préstamos; gastaron menos y ahorraron más.

Ahora, años de hacer esto (también conocido como «desapalancamiento») han restaurado el poder adquisitivo. las deudas han sido reducidas o eliminadas; la tasa de ahorro ha regresado a un rango de 5 a 6 por ciento. Los consumidores no tienen que desviar una parte cada vez mayor de sus ingresos del gasto. Por ejemplo, el servicio de la deuda del consumidor (reembolso de capital e intereses) representa menos del 12 por ciento de los ingresos disponibles, frente a casi el 14 por ciento en 2007, informan los nutricionistas. La diferencia supera los 200.000 millones de dólares en potencial de poder adquisitivo anual.

A continuación, el déficit comercial. Alcanzó su punto máximo en 2006 con $ 759 mil millones, lo que debilitó la fabricación nacional. Ahora, la depreciación del dólar hace que los productos estadounidenses sean más competitivos en los mercados globales. Las exportaciones agrícolas e industriales están creciendo rápidamente, aumentando un 22 por ciento y un 18 por ciento durante los primeros tres meses de 2011 en comparación con el mismo período de 2010. Para 2010, el déficit comercial se había reducido a $ 496 mil millones.

Por último, está la vivienda. Es cierto que todavía está deprimido. Pero quizás lo peor quede en el pasado. Los delitos hipotecarios están cayendo. Mientras tanto, la demanda acumulada está creciendo. La construcción de nuevas viviendas requeriría un promedio de 1,6 millones de unidades al año durante la próxima década, tres veces la tasa actual, para mantenerse al día con el aumento de la población y los nuevos hogares, según el economista Ben Herzon de Macroeconomic Advisors. «Hay un boom por ahí en alguna parte», dice. «Es solo una cuestión de cuándo».

Algunos economistas están elevando las previsiones. Mark Zandi de Moody’s Analytics señala que la deuda de los hogares se ha reducido en 1,1 billones de dólares y el número de tarjetas de crédito bancarias y minoristas se ha reducido de 600 millones a 460 millones. Él espera un crecimiento económico más rápido en 2012. Joachim Fels de Morgan Stanley espera que los fabricantes aumenten el gasto de inversión. “El sector exportador estadounidense no tiene suficiente capacidad y necesita expandirse”, escribe.

Sin duda, no hay garantías. Washington ignora en gran medida los principales problemas a largo plazo de la nación, comenzando con los enormes déficits presupuestarios. Los precios más altos del petróleo u otros acontecimientos a corto plazo podrían obstaculizar la recuperación; de hecho, la energía más cara ya ha ayudado a aumentar los déficits comerciales. Incluso con una economía más fuerte, el desempleo disminuirá lentamente de forma pronunciada. La previsión de Zandi para finales de 2012 es del 7,9 por ciento, por debajo del 9 por ciento de abril.

Pero el mensaje más importante es que la recuperación se está sosteniendo. El gobierno no tiene que apoyar un crecimiento económico saludable e, idealmente, no se ve obstaculizado por políticas astutas. La psicología ahora puede ser la mayor barrera para la recuperación, la tristeza rígida, que limita las decisiones de gastos familiares y comerciales. La inversión juega un papel extraño. La crisis financiera y la recesión financiera llevaron al optimismo tonto al suponer que las cosas saldrían bien. Ahora, el pesimismo recurrente debilita el crecimiento al ignorar las buenas noticias o creer que no puede sobrevivir.

Editorial TNH

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