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Samuelson: Cuando el calentamiento global se vuelve Hollywood

El calentamiento global se ha vuelto Hollywood, literal y figurativamente. El guión es sencillo. Como dice Gore, las soluciones están al alcance de la mano. Podemos cambiar a combustibles renovables y adoptar tecnologías de ahorro de energía, una vez que se superen las oscuras fuerzas de la duda. Se trata de personas inteligentes y solidarias frente a las estúpidas y egoístas. Tarde o temprano, los estadounidenses descubrirán que esta versión de Hollywood del calentamiento global (principalmente retratada en los medios de comunicación) es en gran parte mentira.

La mayoría de los muchos informes sobre el calentamiento global tienen una trama diferente. A pesar de las diferencias, estos estudios llegan a conclusiones similares. No importa cuán grave sea la amenaza, las tecnologías disponibles son la mejor promesa de contención contra las emisiones de gases de efecto invernadero. Incluso las enormes ganancias en recursos renovables (solar, eólica, biomasa) y vehículos y electrodomésticos más eficientes solo estabilizarían las emisiones anuales cerca de los niveles actuales para 2050. La razón: el crecimiento económico, especialmente en los países pobres, aumentará significativamente el consumo de energía y las emisiones.

El último informe llegó la semana pasada de 12 científicos, ingenieros y científicos sociales del Instituto de Tecnología de Massachusetts. El informe, «El futuro del carbón», fue ignorado en gran medida por los medios de comunicación. Hace algunas suposiciones ciertamente optimistas: las tecnologías de “captura y almacenamiento de carbono” son claramente factibles comercialmente; Los gobiernos de todo el mundo cobran una gran carga (también conocida como impuesto) sobre las emisiones de combustible de carbono. Aún así, las emisiones anuales de gases de efecto invernadero en 2050 están alrededor de los niveles actuales. Sin acción, serían más del doble de altos.

El carbón, como señala el informe, es esencial. Suministra alrededor del 40 por ciento de la electricidad mundial. Es barato (alrededor de un tercio del costo del petróleo) y abundante. No representa ninguna amenaza para la seguridad. Especialmente en los países pobres, el uso del carbón ha aumentado dramáticamente. Estados Unidos tiene el equivalente a más de 500 centrales eléctricas de carbón con una capacidad de 500 megavatios cada una. China está construyendo dos plantas de este tipo por semana. Se estima que el uso de carbón en los países pobres se duplicará para 2030 y será aproximadamente el doble que el de los países ricos (principalmente Estados Unidos, Europa y Japón). Desafortunadamente, el carbón genera casi el 40 por ciento del dióxido de carbono hecho por el hombre (CO2), un gas de efecto invernadero clave.

A menos que podamos reemplazar el carbón o neutralizar su CO2 emisiones, probablemente será imposible reducir los gases de efecto invernadero. La representación parece poco probable, simplemente porque el uso del carbón es muy masivo. Considere un estudio particular de Wood Mackenzie, una firma consultora. Imaginó un aumento de cinco veces en la electricidad de EE. UU. a partir de fuentes renovables para 2026. A pesar de esto, se necesitaría más capacidad de generación a carbón para satisfacer el crecimiento de la demanda.

La captura y almacenamiento de carbono (CCS) es un punto brillante: capturar el CO2 y ponerlo bajo tierra. En este sentido, el estudio del MIT es algo optimista. Las tecnologías están ahí, dice. Del mismo modo, las formaciones geológicas (yacimientos petrolíferos agotados, vetas de carbón inutilizables) brindan un amplio espacio de almacenamiento, al menos en los Estados Unidos. Pero hay dos problemas: primero, la captura y el almacenamiento aumentan los costos de energía; y en segundo lugar, su practicidad permanece en duda hasta que se demuestre a gran escala.

Ninguna cantidad de voluntad política puede borrar estos problemas. Si queremos que los países más pobres adopten CCS, la economía tiene que ser atractiva. Ahora mismo, no lo son. arrestar CO2 y transportarlo a espacios de almacenamiento consume energía y requiere plantas más caras. Según los estudios actuales, el informe del MIT dice que las plantas CCS más atractivas producirían casi un 20 por ciento menos de electricidad que las plantas convencionales y podrían costar casi un 40 por ciento más. Pague más, obtenga menos: ese no es un argumento sólido. Además, las plantas más antiguas no se pueden adaptar fácilmente. Algunos carecen de espacio para adiciones; para otros los costos serían prohibitivos.

Para encontrar tecnologías más baratas, el estudio del MIT recomienda más investigación y desarrollo por parte del gobierno. La propuesta del estudio de un alto cargo por combustible de carbono, con un aumento del 4 por ciento anual, tiene como objetivo promover la eficiencia energética y crear un precio sombra para hacer que CCS sea económicamente más viable. Pero no hay soluciones inmediatas, y las mayores posibilidades son un dilema político. Lo más popular y aceptable (digamos, más sol) puede resultar en lo mínimo; y quizás el más consecuente en sus efectos (impuesto de alta energía) es el menos popular y aceptable.

La política del calentamiento global trasciende los estereotipos de Hollywood. No es santos contra pecadores. Los estilos de vida que producen gases de efecto invernadero están profundamente arraigados en las economías y sociedades modernas. Sin grandes cambios en la tecnología, las consecuencias podrían ser irreversibles. Quienes creen que abordar el calentamiento global es un imperativo moral tienen el mismo imperativo moral de ser honestos sobre los costos, las dificultades y las incertidumbres.

Editorial TNH

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