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Samuelson: El caso de una mayor extracción de petróleo

¿Qué hacer con el petróleo? Primero pasó de $60 a $80 el barril, luego de $80 a $100 y ahora a $120. Tal vez podamos persuadir a la OPEP para que aumente la producción, como sugieren algunos senadores; pero esto parece poco probable. La verdad es que somos casi impotentes para influir en los precios de hoy. Es solo que no tomamos medidas sensatas hace 10 o 20 años. Si continuamos, estaremos aún peor en una década o dos. Lo primero que debe hacer: Comience a perforar.

Puede sorprender a los estadounidenses saber que Estados Unidos es el tercer mayor productor de petróleo, detrás de Arabia Saudita y Rusia. Podríamos estar produciendo más, pero el Congreso prohibió grandes áreas de potencial de suministro. Estos incluyen las costas del Atlántico y el Pacífico y partes de Alaska y el Golfo de México. Según estimaciones del gobierno, estos campos pueden contener entre 25 000 millones y 30 000 millones de barriles de petróleo (en comparación con los 30 000 millones de barriles de las reservas probadas de EE. UU. en la actualidad) y 80 billones de pies cúbicos o más de gas natural (en comparación con los 200 tcf de reservas probadas) .

Lo que mantiene cerrados estos campos es el miedo exagerado al medio ambiente, los fuertes prejuicios contra las empresas petroleras y la estupidez. Los estadounidenses favorecen tanto la «independencia energética» como el combustible barato. Se arrepienten de las importaciones, ¿quién quiere pagar a los extranjeros? — pero se oponen a una mayor producción en los Estados Unidos. ¿Él lo consiguió? El resultado es «una agenda energética indolora que suena atractiva pero que no tiene ninguna base en la realidad», escribe Robert Bryce en «Gusher of Lies: The Dangerous Delusions of ‘Energy Independence’. «

No es sorprendente que los tres principales candidatos presidenciales pregonen la «independencia energética». Esto indica ignorancia (probable) o complacencia (probable). Estados Unidos importa alrededor del 60 por ciento de su petróleo, frente al 42 por ciento en 1990. Importaremos mucho más en el futuro previsible. El mundo utiliza 86 millones de barriles de petróleo por día, frente a los 67 mbd de 1990. La razón fundamental de la explosión de los precios es que la demanda avanzada casi ha agotado el exceso de capacidad de producción mundial, dice el analista Douglas McIntyre de la Administración de Información Energética. Con una OPEP tacaña, el resultado es predecible: cualquier aumento inesperado en la demanda o amenaza para la oferta provoca precios más altos.

Lo mejor que podemos hacer es tratar de tener un impacto a largo plazo en el equilibrio global de oferta y demanda. Aumentar nuestra oferta. Limitar nuestra demanda. Con suerte, esto podría ampliar el excedente global de capacidad de producción. Los productores tendrían menos poder para obtener precios exactos más altos, ya que habría más competencia entre ellos para vender. La OPEP pierde algo de influencia; sus miembros tramposos. El Congreso dio un pequeño paso el año pasado al aumentar los estándares de economía de combustible para autos nuevos y camionetas de 25 a 35 millas por galón para 2020. (Y sí, necesitamos aumentar gradualmente el impuesto al combustible para crear un mercado fuerte para vehículos más eficientes. )

También es importante aumentar la producción. La producción de campos más antiguos, incluido North Slope de Alaska, está disminuyendo. Aunque la producción de áreas restringidas de los Estados Unidos no será autosuficiente, podría estabilizar la producción o incluso reducir las importaciones. Nadie sabe exactamente qué hay en estas áreas, porque el trabajo exploratorio es antiguo. Las estimaciones indican que la producción del Refugio Nacional de Vida Silvestre del Ártico podría equivaler a casi el 5 por ciento del uso actual de petróleo en los Estados Unidos.

Los miembros del Congreso se quejan en voz alta de las altas ganancias del petróleo ($40,600 millones para Exxon Mobil el año pasado), pero bloquean el deseo de esas empresas de usar esas ganancias para exploración y producción en los Estados Unidos. El petróleo es cada vez más difícil de acceder en otros lugares. Los gobiernos poseen tres cuartas partes o más de las reservas creadas. Por el contrario, los precios más altos impiden que otros países aprueben nuevos proyectos. Al fluir con los ingresos del petróleo, los países tienen menos necesidad de expandir la producción. La escasez de oferta y los precios altos se alimentan mutuamente.

Pero es difícil para Estados Unidos quejarse de que otros países limitan el acceso a sus reservas cuando nosotros estamos haciendo lo mismo. Si una mayor producción estadounidense redujera los precios mundiales, otros países podrían aumentar la producción. Lo que no podían obtener de los precios lo intentarían obtener de ventas más grandes.

En términos ambientales, las alternativas a más perforaciones tienden a ser peores. Los subsidios para el etanol elaborado a partir del maíz han aumentado los precios de los alimentos y agotado el agua escasa, con pocos beneficios. Si se importa petróleo, se corre el riesgo de que se derrame un petrolero. Por el contrario, la producción local es probablemente más segura. Había 4.000 plataformas operando en el Golfo de México cuando azotaron los huracanes Katrina y Rita. A pesar de los daños extensos, no hubo un derrame importante, dice Robbie Diamond de Seuring America’s Future Energy, un grupo de defensa.

Los precios del petróleo pueden caer cuando algunos proyectos largamente retrasados ​​comiencen a producir o la demanda disminuya. Pero el problema fundamental permanecerá. Aunque dependemos del petróleo extranjero, podríamos limitar el poder de los productores extranjeros. Pero esto no es una tarea de un mes o un año. Ha sido una tarea de muchos años; los nuevos proyectos de producción toman ese tiempo. Si no empezamos ahora, nuestra futura dependencia y sus peligros aumentarán. Contar con él.

Editorial TNH

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