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Samuelson: El colapso de la sabiduría convencional

Es el fin de una era. Sabemos que 2008, como 1932 o 1980, es una línea divisoria para la economía y la sociedad estadounidense. Pero lo que está del otro lado es borroso en el mejor de los casos. La gran lección del año pasado es lo poco que entendemos la economía y podemos controlarla. Es esta ignorancia la que ha alimentado la incertidumbre actual, que ahora es una realidad controlada por la crisis.

Volvamos al comienzo de la crisis a mediados de 2007. ¿Quién hubiera pensado entonces que el gobierno federal rescataría a Citigroup o al gigante de seguros AIG; o que la Reserva Federal, tratando de evitar un colapso financiero, inyectaría más de un billón de dólares en crédito nuevo; o que el Congreso destinaría $700 mil millones al Tesoro para el mismo propósito; ¿O General Motors flirtearía con la bancarrota?

En 2008, mucha sabiduría convencional colapsó.

Alguna vez se creyó que la crisis se limitaría a las hipotecas «subprime»: préstamos para prestatarios más débiles, porque estos préstamos representan solo el 12 por ciento de todas las hipotecas de viviendas. Aún mejor, estaban muy extendidas, mitigando las pérdidas de los bancos y los inversores individuales.

Equivocado. Las pérdidas de hipotecas de alto riesgo (el 20 por ciento están en mora) desencadenaron una crisis financiera en toda regla. La confianza disminuyó, ya que los préstamos de alto riesgo estaban integrados en valores complejos cuyos valores y propiedad eran difíciles de determinar. Dudas similares han plagado otros bonos. La demanda de todos estos valores disminuyó. Los prestamistas depositaron efectivo y preferían bonos del Tesoro de EE. UU. seguros. Debido a que los bancos de inversión y otros dependían de la deuda a corto plazo (también conocida como «apalancamiento»), hubo una pérdida de confianza y un riesgo crediticio de quiebra. Lehman Brothers quebró. El sistema financiero había pedido prestado demasiado dinero y subestimó el riesgo.

Alguna vez se creyó que debido a que los valores de las viviendas eran más altos y los precios de las acciones reemplazaban los ahorros anuales, los consumidores estadounidenses podían pedir prestado y gastar más. Considere: De 1985 a 2005, la tasa de ahorro personal cayó del 9 por ciento del ingreso disponible a casi cero. Pero durante los mismos años, el valor neto de los hogares (activos menos pasivos) se cuadriplicó, de $14 billones a $57 billones.

Equivocado. En los últimos años, los consumidores se han endeudado cada vez más, especialmente contra los valores inflados de las viviendas. Ahora que la «burbuja» inmobiliaria se ha derrumbado, el patrimonio neto está cayendo. El valor líquido de los propietarios de viviendas (la parte no prestada) se encuentra en un mínimo histórico del 45 por ciento, por debajo del 59 por ciento en 2005. Los consumidores respondieron recortando gastos a lo grande. Las ventas minoristas han disminuido durante cinco meses consecutivos; las ventas de vehículos están un tercio por debajo de los niveles de 2006.

Alguna vez se creyó que el resto del mundo se «desacoplaría» de los Estados Unidos. A medida que Europa, Asia y América Latina se expandieran, sus compras amortiguarían nuestra recesión. Surgiría un mundo más equilibrado, con déficits comerciales más pequeños en EE. UU. y superávits más bajos en otros lugares.

Equivocado. La crisis se ha globalizado; El crecimiento económico en 2009 será el más bajo desde al menos 1980. Incluso China se está quedando atrás; La producción de acero bajó un 12 por ciento en noviembre con respecto al año anterior. La crisis se propagó de dos maneras: flujos de efectivo reducidos y comercio reducido. Los mercados financieros globales están interconectados. Los rescates de los clientes han forzado la venta de fondos mutuos estadounidenses y fondos de cobertura en mercados emergentes (como Brasil o Corea), cuyas acciones han caído un 60 por ciento desde su punto máximo. El crédito se endurece, ya que se espera que el flujo de dinero hacia los países en desarrollo disminuya en un 50 por ciento en 2009 con respecto a los niveles de 2007, según estimaciones del Banco Mundial. El banco espera que el comercio, que subió un 7,5 por ciento en 2007, caiga en 2009 por primera vez desde 1982.

Han pasado tantas cosas que el origen del auge y la energía no está claro. Estos se encuentran en los efectos secundarios de la inflación decreciente que comenzó en la década de 1980 y, en el proceso de reducción de las tasas de interés, impulsó los precios de las acciones y el valor de la vivienda. Recuerde que en 1981, cuando la inflación era del 9 por ciento, las hipotecas a 30 años promediaban el 15 por ciento. A medida que caían las tasas (las hipotecas eran del 10 por ciento en 1990, del 7 por ciento en 2001), los precios de la vivienda aumentaron. La gente podía permitirse más. Con tasas de interés más bajas, las acciones se volvieron más valiosas.

Todos los malos hábitos de los últimos años —el endeudamiento excesivo por parte de los consumidores y los administradores de dinero, los préstamos descuidados e imprudentes— han crecido en un clima en el que las ganancias parecían ordenadas. Incluso después de que estallara la «burbuja tecnológica» en 2000, los precios de las acciones a finales de 2002 eran siete veces superiores al nivel de finales de 1981. Los precios de la vivienda aumentaron constantemente; en la década de 1990, aumentaron un 45 por ciento.

La prosperidad, aparentemente por error, trajo la complacencia que dejó la prosperidad. En las hipotecas malas, las pérdidas podrían recuperarse vendiendo las casas a valores más altos. Por lo tanto racionalizado, se dieron préstamos incobrables. Algunas acciones podrían bajar, pero con el tiempo, la mayoría subiría. El riesgo parecía estar retrocediendo, por lo que los inversores y los administradores de dinero se embarcaron en estrategias más arriesgadas.

¿Qué saldrá de estas ilusiones rotas? ¿Provocará el accidente malestar social, en el extranjero si ella no está aquí? ¿Se volverán los estadounidenses tan imprudentes que interrumpan la recuperación? ¿Florecerá el nacionalismo económico? ¿Cómo se reformará el capitalismo? Mucho depende de si las frenéticas políticas para combatir la recesión tendrán éxito. Probablemente lo harán, pero no hay garantías. Nuestra ignorancia es humillante.

Editorial TNH

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