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Samuelson: El enigma del capital privado

Recientemente fotografiado en la portada de Fortune, Steve Schwarzman es «el nuevo rey de Wall Street», dice la revista. Schwarzman encabeza Blackstone Group, una gran firma de «capital privado». En la caja de herramientas capitalista, el capital privado es la última llave de tubo. Ha enriquecido a mucha gente. En 2006, Forbes clasificó a Schwarzman en el puesto 73 de su lista de los 400 estadounidenses más ricos, con una fortuna de 3500 millones de dólares. La pregunta es si el capital privado es bueno para el país.

El capitalismo moderno es un estudio de contrastes. Por un lado, está dominado por grandes empresas que tienden a ser burocracias de alto costo. Por otro lado, estas firmas gigantes están cada vez más vigiladas por accionistas activistas, incluidas firmas de capital privado, que se enfocan únicamente en las ganancias. Campeones, el capital privado obliga a las empresas a reducir costos y mejorar la eficiencia; se obtienen ganancias. Para los críticos, las ganancias provienen principalmente de empresas cargadas de deuda; El capital privado es una estafa sofisticada que a menudo atrae a los accionistas ordinarios.

Empecemos con lo básico. El capital privado se refiere a la práctica de grupos de inversionistas (empresas de capital privado) que compran las acciones que cotizan en bolsa de todas las empresas objetivo. Luego se dice que estas empresas «se vuelven privadas». Por lo general, esto se hace con una gran cantidad de dinero prestado, lo que explica por qué este mismo proceso en la década de 1980 se denominó «compras apalancadas» (el apalancamiento se refiere a un préstamo) o LBO. Sea cual sea el nombre, la compra está en auge de nuevo. En 2006, firmas de capital privado compraron 654 empresas estadounidenses por un monto récord de $375 mil millones, dice Thomson Financial. Eso fue una cuarta parte de todas las fusiones y adquisiciones de EE. UU. el año pasado, y 18 veces el nivel de 2003.

Nueve de las 10 compras principales ocurrieron el año pasado. La lista incluye muchos nombres corporativos familiares: HCA, la cadena de hospitales; Harrah’s Entertainment, la empresa de casinos, y Univision, la cadena de televisión en español. El ritmo puede aumentar, ya que el dinero se ha invertido en fondos de capital privado, administrados por compañías como Blackstone, Kohlberg Kravis Roberts & Co. y el Grupo Carlyle. Los inversores en fondos de capital privado incluyen personas ricas, compañías de seguros, dotaciones universitarias y fondos de pensiones. El auge actual proviene de la abundancia de crédito barato y la perspectiva de grandes ganancias. En los últimos 20 años, las firmas de adquisiciones han promediado un rendimiento anual del 13,2 por ciento, dice Thomson. Por el contrario, las acciones en el índice Standard & Poor’s 500 tienen un promedio de solo 9,7 por ciento.

Pero, ¿cómo se logran estos mejores resultados? ¿Están las empresas mejorando permanentemente, un proceso que en última instancia conduciría a mejores niveles de vida? ¿O hay ganancias a corto plazo que reflejan la magia de la deuda? The Carlyle Group proporciona varios escenarios hipotéticos que resaltan las diferencias. En cada ejemplo, la compañía «tomada en privado» tiene $10 millones en ganancias anuales y se compra por 10 veces eso, o $100 millones. La firma de capital privado recauda $30 millones y pide prestados $70 millones.

Por un lado, las ganancias no aumentan. Cinco años después, todavía son $10 millones por año. Pero las ganancias se usaron para pagar $30 millones en deuda. (Los impuestos más bajos ayudan, porque los pagos de intereses son deducibles de impuestos). Después de cinco años, la empresa se revende por los mismos $100 millones. Pero la firma de capital privado ha duplicado su inversión original de $30 millones. Este es el por qué. Usa $40 millones para pagar el préstamo restante y le quedan $60 millones.

Entonces, las ganancias probablemente aumentarán a $15 millones. La firma de capital privado es un propietario astuto. Elimina el jet corporativo, elimina mandos intermedios, deja de perder operaciones e invierte en nuevos productos. La compañía todavía se vende a 10 veces las ganancias, pero ahora son $150 millones. Después de pagar el préstamo de $70 millones, la firma de capital privado tiene $80 millones, casi tres veces su inversión inicial.

La utilidad social del capital privado depende de si una mejor gestión eclipsa el efecto de la deuda. La opinión está dividida. «En general, el capital privado aumenta la eficiencia», dice el economista Steven Kaplan de la Universidad de Chicago. «Ciertamente lo hizo en la década de 1980». Luego, las LBO ayudaron a romper conglomerados difíciles de manejar. Pero los escépticos de hoy no son solo tipos antiempresariales. En un informe llamado «La gran transferencia de riqueza», el estratega Henry McVey de Morgan Stanley argumenta que las firmas de capital privado se benefician principalmente de la aversión de los gerentes corporativos a la deuda. Él escribe que las empresas que tienen demasiado efectivo y muy poca deuda son objetivos de compra total. Los accionistas ordinarios pierden porque los precios de compra son demasiado bajos.

El capitalismo siempre ha tenido dos caras: un ejercicio de codicia personal y un esfuerzo colectivo para elevar los niveles de vida. El capital privado refleja la confusión. Los gerentes de las firmas de capital privado, los Schwarzman del mundo, cobran enormes honorarios por sí mismos (típicamente 20 por ciento de las ganancias y 1.5 por ciento a 2 por ciento de los activos bajo administración). Estos limitan los rendimientos para otros inversores. Mientras tanto, la juerga de compras deja en el pasado cualquier cosa que no tenga beneficios obvios. Varios eventos adversos (tasas de interés más altas, recesión profunda) podrían destruir muchos mercados. Si la bonanza de adquisiciones de hoy se convierte en la quiebra de las hipotecas de alto riesgo de mañana, la realeza más reciente de Wall Street puede ser expulsada.

Editorial TNH

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