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Samuelson: el sesgo contra el petróleo y el gas

Dada la recesión brutal y las advertencias generalizadas de una recuperación débil, uno esperaría que la administración de Obama no hablara sobre la creación de empleo. Y así es, dicen el presidente y sus seguidores. El problema es que hay al menos una notable excepción a sus afirmaciones: las industrias del petróleo y el gas natural. El gobierno de Obama está sesgado en su contra, un sesgo que no tiene sentido por razones económicas o energéticas. A casi todo el mundo le encanta odiar a las grandes petroleras (Exxons y Chevrons), e incluso a las pequeñas petroleras, pero la perforación doméstica no es en el sentido más popular.

Contrariamente a la sabiduría popular, Estados Unidos todavía tiene vastos recursos de petróleo y gas natural. La plataforma continental exterior (OCS, por sus siglas en inglés), incluidas partes prohibidas para la perforación desde principios de la década de 1980, podría contener una gran cantidad de gas natural y 86 mil millones de barriles de petróleo, aproximadamente cuatro veces las reservas «probadas» de EE. UU. en la actualidad. El Servicio Geológico de EE. UU. estimó recientemente que la Formación Bakken en Dakota del Norte y Montana podría contener 3650 millones de barriles, unas 22 veces la estimación de 1995. Y luego hay hasta 2 billones de barriles de esquisto bituminoso, concentrados en Colorado. Si se pudieran recuperar 800.000 millones de barriles, eso sería tres veces las reservas probadas de Arabia Saudita.

Ninguna de estas fuentes, por supuesto, proporcionará mucho petróleo o gas natural rápidamente. Los proyectos toman 5, 10, 15 años. Las estimaciones de OCS son solo eso. Todavía hay que encontrar el petróleo y el gas, un proceso caro, arriesgado y lento. La extracción de petróleo de esquisto (básicamente, roca) requiere calentar el esquisto y provoca importantes problemas ambientales. Su viabilidad económica sigue siendo incierta. Pero el petróleo adicional de cualquiera de estas fuentes podría eventualmente reducir la dependencia de las importaciones, ahora casi el 60 por ciento del consumo de EE. UU., y el proceso de exploración y desarrollo agregaría de inmediato empleos bien remunerados (geólogos, ingenieros petroleros, peones, obreros siderúrgicos).

Aunque simple, esta lógica elimina en gran medida la administración de Obama, que se basa en «empleos verdes» y energía eólica y solar. La promoción de combustibles limpios se ha convertido en un elemento político. El Día de la Tierra (22 de abril), el presidente visitó una fábrica de Iowa que construye torres para aerogeneradores. “Es nuestro momento [begin] una nueva era de exploración de energía en Estados Unidos», dijo.

El presidente es elogiado como un gran educador; en este caso, proporcionó mucha mala educación. Sugirió que hay una opción entre promover la energía renovable y depender del petróleo. En realidad, los dos están en gran parte desconectados. La electricidad se produce principalmente mediante energía eólica y solar. Alrededor del 70 por ciento de nuestro petróleo se destina al transporte (automóviles, camiones, aviones); casi ninguno, alrededor del 1,5 por ciento, genera electricidad. Por lo tanto, un aumento en la energía eólica y solar no desplazará mucho al petróleo, aunque el gas natural para calefacción puede tener un pequeño impacto. Algún día, los autos eléctricos pueden cambiar esto. Pero en el mejor de los casos, faltan veinte o treinta años.

Hasta ahora, las únicas formas de reducir las importaciones de petróleo son usar menos o producir más. Obama prestó cierta atención al primero con estándares más altos de eficiencia de combustible para vehículos. Pero su administración es el fundamento de este último. En el Departamento del Interior, que supervisa las tierras públicas y la OCS, el secretario Ken Salazar ha tomado medidas que desalientan la exploración y el desarrollo: cancelar 77 contratos de arrendamiento en Utah porque estaban demasiado cerca de la tierra del parque nacional, extendiendo el tráfico para que la exploración de la OCS la evalúe. posibles efectos ambientales y mostró una política más cautelosa hacia el esquisto por razones similares.

Cualquiera de estos por sí solo podría parecer una revisión razonable de las políticas heredadas, y es cierto, como dicen los funcionarios del Interior, que Salazar ha mantenido un cronograma regular de arrendamientos de petróleo y gas. Sin embargo, el sesgo antipetrolero parece inexplicable. Salazar no duplicó el período habitual de comentarios sobre OCS de dos meses a cuatro; lo hizo en cuatro u ocho meses. Es posible que pueda restablecer administrativamente la mayoría de las restricciones a la perforación OCS levantadas por el Congreso el año pasado. Mientras tanto, está fomentando la energía eólica y solar al anunciar nuevos procedimientos para ubicarlos en terrenos públicos, incluido el OCS. «Estamos», dice, «poniendo al Departamento en un nuevo camino», enfatizando la energía renovable.

Puede decepcionar. En 2007, la energía eólica y solar generaron menos del 1 por ciento de la electricidad de EE. UU. Su participación en el uso total de energía de EE. UU. fue aún menor. Un aumento de cinco o diez veces en estas industrias hará que la cantidad que dejen sea pequeña. Por el contrario, el petróleo y el gas natural ahora proporcionan dos tercios de la energía de los estadounidenses. Suba o baje, dominarán nuestro consumo durante años. Cualquier aceite producido aquí reducirá en gran medida las importaciones; el gas natural adicional tenderá a desplazar al carbón en la generación de electricidad. Tampoco debilita ningún programa contra el calentamiento global que el Congreso pueda adoptar.

No alentar la producción estadounidense es una locura. Lo mismo es cierto en términos económicos, ya que la promesa de empleos verdes se exagera enormemente. Mira los números. En 2008, las industrias del petróleo y el gas emplearon a 1,8 millones de personas. Los puestos de trabajo en las industrias solar y eólica se estiman (según sus asociaciones comerciales) en 35.000 y 85.000, respectivamente. Ahora haga los cálculos: un aumento del 5 por ciento en los empleos petroleros (90 000) es casi equivalente a duplicar la energía eólica y solar (120 000). Los movimientos moderados, hacia arriba o hacia abajo, en el petróleo y el gas natural afectarán cambios plausibles en los empleos verdes. No salvarán la economía.

Las técnicas mejoradas de exploración y producción (perforación en aguas más profundas, perforación horizontal, «fracturación» hidráulica (bombeo de líquidos en los campos para abrir vetas) – aumentaron las cantidades recuperables de petróleo y gas natural estadounidenses. La oposición a la explotación de estos recursos es en gran medida política y psicológica. Entre muchos ecologistas, aumentar la producción de combustibles fósiles es un pecado capital. Ofendió su religión. La administración de Obama atiende a esta hostilidad reflexiva con demasiada frecuencia. Las políticas resultantes apuntan más a satisfacer los prejuicios populares, tranquilizándolos con fotografías y fragmentos de audio, que a satisfacer las necesidades del país.

Editorial TNH

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