Negocios

Samuelson: protegiendo a los desempleados

Es un año electoral y el marco partidista se ha endurecido. Los demócratas y republicanos se presentan a sí mismos como los salvadores y defensores de la nación contra todas las atrocidades programáticas del otro lado. ¿Podemos encontrar un paraíso de acuerdo de sentido común entre esta carrera política egoísta? Bueno, aquí hay una propuesta modesta para la economía: promulgar una extensión temporal del seguro de desempleo de las 26 semanas estándar a 39 semanas. No hay nada original en esto; los beneficios se han ampliado en todas las recesiones excepto en una desde la década de 1950. La virtud de la propuesta es precisamente su modestia. Ayudaría directamente a las víctimas obvias de la recesión: personas que perdieron sus trabajos sin culpa propia. Si bien la mayoría de las personas desempleadas suelen encontrar nuevos trabajos dentro de los seis meses habituales, la tarea se vuelve más difícil en una recesión. Hasta 3 millones de personas pueden quedarse sin beneficios este año, según la Oficina de Presupuesto del Congreso. El costo de la protección adicional también es pequeño: alrededor de $ 13 mil millones para una propuesta aprobada recientemente por el Comité de Medios y Arbitrios de la Cámara.

Es cierto que aún no está claro que estemos incluso en recesión. En el primer trimestre de 2008, las proyecciones mostraron que la producción de bienes y servicios de la economía (producto interno bruto) aumentó a una tasa anual de 0,6 por ciento. Eso no es mucho, pero sigue siendo crecimiento e indica que la economía no cumple con una prueba básica para una recesión: dos trimestres consecutivos de PIB negativo. Pero ese veredicto viene con una advertencia importante: el mercado laboral ya se está reduciendo.

Mira los números. Aunque la tasa de desempleo de abril del 5 por ciento no es históricamente alta (el promedio de la década de 1990 fue del 5,8 por ciento), es significativamente más alta que el mínimo reciente del 4,4 por ciento de octubre de 2006. La diferencia representa 900.000 desempleados adicionales de un total de 7,6 millón. Durante gran parte de 2007, la cantidad de nuevos puestos de trabajo aumentó, aunque no lo suficientemente rápido como para absorber a todos los nuevos integrantes de la fuerza laboral. Incluso este crecimiento se ha estancado y el número de puestos de trabajo ha disminuido. Desde diciembre, el empleo de nómina ha disminuido en 260.000.

¿Cómo disminuye el empleo en una economía en expansión, aunque sea débil? Fácil. Las empresas débiles fracasan o declinan; los sobrevivientes no contratan a más personas para manejar el negocio extra. En términos técnicos, se mejora la productividad (eficiencia a la antigua). Menos trabajadores hacen más trabajo. Según muchos indicadores, la situación del empleo puede empeorar antes de mejorar. Por ejemplo, el índice de vacantes en línea del Conference Board ahora ha bajado un 16,4 por ciento con respecto al año anterior; se produjeron reducciones en 44 de 50 estados.

El gran peligro del seguro de desempleo es que magnifica el problema a resolver. A la gente se le paga por estar desempleada. Los beneficios que son demasiado generosos o que duran demasiado pueden aumentar el desempleo. Este es un problema en Europa, donde los beneficios son bastante abundantes. Pero es un problema menor aquí; algunos estudios académicos encuentran que extender los beneficios de desempleo por 13 semanas puede ralentizar ligeramente el flujo de trabajadores que regresan al trabajo. Las personas no empiezan a buscar tan rápido o son más exigentes. Pero los efectos no son grandes, porque los beneficios son bastante tacaños.

En primer lugar, solo los trabajadores despedidos pueden obtenerlos. No son elegibles las personas que se jubilan o están ingresando o reingresando al mercado laboral. En general, solo alrededor del 36 por ciento de los desempleados de hoy reciben beneficios, dice Maurice Emsellem del Proyecto de Ley Nacional de Empleo, un grupo de investigación y defensa. Los beneficios son muy altos. Ahora promedian alrededor de $ 300 por semana; Eso es $7.50 por hora por una semana de 40 horas. (Los niveles de beneficios los establecen los estados. Los beneficios semanales promedio varían de $179 en Mississippi a $408 en Hawái. Los impuestos sobre la nómina que pagan por el programa también varían según el estado).

Los demócratas del Congreso, y algunos republicanos, apoyaron la expansión de los beneficios. Hay oposición a la administración Bush, argumentando que el Congreso nunca ha alargado antes las prestaciones con un desempleo tan bajo en general. Verdadero. Cuando se ampliaron los beneficios a principios de 2002, la tasa de desempleo era del 5,7 por ciento. En 1991 la extensión fue del 7 por ciento y en 1982 fue del 10,1 por ciento. ¿Y qué?

Lo que está mal con este argumento es que ignora los cambios fundamentales en los mercados laborales estadounidenses. Durante las últimas dos décadas, las empresas estadounidenses han fortalecido gradualmente sus políticas de contratación y despido. Durante una recesión, recurren a despidos permanentes en lugar de despidos temporales; durante una recuperación, son más cautelosos a la hora de incorporar nuevos trabajadores. Después de las recesiones de 1990-91 y 2001, la creación de empleo no se reanudó durante muchos meses; de hecho, después de la recesión de 2001, el empleo de nómina no alcanzó su punto máximo anterior a la recesión durante más de tres años.

Es más difícil encontrar un nuevo trabajo. Los períodos medios de desempleo han aumentado lentamente. El aumento desde 1960 es de unas seis semanas, según el economista Gary Burtless de Brookings Institution. «Es más probable que pierda sus beneficios hoy que en las décadas de 1950 y 1960», dice. Esto es particularmente cierto en una recesión, cuando la proporción de personas desempleadas durante más de seis meses aumenta a una quinta parte o más.

El Congreso debería aprobar una extensión independiente de los beneficios de desempleo al presidente. Sería difícil de vetar. En comparación con el precio de $152 mil millones del programa de estímulo económico a principios de este año, el costo es pequeño y las protecciones adicionales para víctimas inocentes de delitos se irían por el desagüe.

Pero esto podría ser una fantasía. Parece igualmente plausible que la prórroga vendría acompañada de una extravagancia costosa de otros aumentos de gastos (proyectos de construcción, subvenciones a los estados, subsidios energéticos) y exenciones fiscales conocidas como «Estímulo II». Todo el paquete sería un mazo partidista diseñado para mostrar que los demócratas están preocupados por la economía y los republicanos no. Entonces podría ser fácilmente molida en la política partidista, sin llegar a ninguna parte y demostrando nuevamente las probabilidades contra el sentido común.

Editorial TNH

Editorial de Tiempo de negocios. Revista que ofrece las últimas noticias, análisis en profundidad e ideas sobre temas internacionales, tecnología, negocios, cultura y política. Además de su presencia en línea y para móviles a través de la web para llevar actualidad de alta calidad a nuestros lectores.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.

Botón volver arriba