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Samuelson: victoria de la OPEP

Durante gran parte de sus 47 años de existencia, la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) ha sido un cartel solo de nombre. En la práctica, no podía controlar los precios del petróleo porque muchos de sus miembros excedían regularmente las cuotas de producción destinadas a regular el mercado. Por lo tanto, la OPEP generalmente siguió los precios del petróleo hacia arriba y hacia abajo, a medida que cambiaban las condiciones de oferta y demanda. Pero ahora la OPEP puede ser el verdadero negocio: un cartel que funciona. Si es así, son malas noticias para nosotros.

No mire más allá de la reunión de la OPEP de la semana pasada en Viena. Los ministros de Petróleo se han negado a aumentar la producción a pesar de haberlo defendido con bastante claridad. No solo los precios del petróleo rondaban los 100 dólares el barril, sino que Estados Unidos está en recesión o cerca de ella y gran parte del resto del mundo se enfrenta a una importante desaceleración económica. Los ministros de la OPEP estaban inmóviles. De hecho, indicaron que en realidad podrían reducir la producción si la débil demanda, probablemente reflejada por economías débiles, amenaza con bajar los precios. No me gusta.

Lo que está mal es que la caída de los precios del petróleo es uno de los mecanismos por los cuales una recesión o desaceleración económica se corrige a sí misma. Los precios más bajos de la gasolina, el combustible para calefacción doméstica y el combustible diesel mejoran el poder adquisitivo del consumidor. Amortiguan la inflación y aumentan la confianza. En este sentido, son un importante «estabilizador automático» para una economía que se derrumba. Desarmar el estabilizador automático, o peor aún, transformarlo en un «desestabilizador» automático, puede empeorar la desaceleración o el retroceso.

A los productores de petróleo no les importa mucho. Los precios altos eran buenos para ellos. Desde 1999, los ingresos petroleros anuales de los países de la OPEP se han cuadruplicado, a un estimado de $670 mil millones en 2007, dice el economista de energía Philip Verleger Jr. Lo que no está tan claro para los expertos, en cualquier caso, es si la OPEP es sólo una cuestión de buena suerte (mercados petroleros) o si ha actuado como un auténtico cártel, restringiendo la producción y elevando los precios. La respuesta correcta es: ambos.

Buena suerte, no hay mucha duda. La OPEP se vio favorecida por dos errores de cálculo masivos del petróleo. Al principio hubo una subestimación de la demanda mundial, especialmente de China. Desde 1999, el uso de petróleo de China casi se ha duplicado, a 7,5 millones de barriles por día (mbd) en 2007. (En 2007, el uso mundial de petróleo fue de 86 mbd, un 13 por ciento más que en 1999. El uso de petróleo estadounidense fue de 20,8 mbd, un 7 por ciento más. ) El segundo fue una sobreestimación de la oferta. La guerra, la lucha civil y la nacionalización han paralizado la producción en Irak, Nigeria, Irán, Venezuela y otros lugares. La capacidad global total podría ser 4.5mbd más alta sin estas barreras, dice el Energy Policy Research Institute (EPRINC), un grupo de investigación de la industria. Los precios han aumentado debido a una mayor demanda y una oferta atrofiada.

Pero eso es solo la mitad. Volvamos a finales de 2006. Los precios del crudo estaban cayendo desde unos 70 dólares el barril en agosto a 50 dólares el barril (un nivel que parecía astronómico unos años antes). Un verdadero cartel reduciría la producción para sostener los precios. Eso es lo que hizo la OPEP. En dos etapas, redujo la producción de petróleo en unos 800.000 barriles por día, señaló el economista Larry Goldstein de EPRINC. “Para julio, se habían destruido 125 millones de barriles de inventario de petróleo”, dice. A fines de 2007, los inventarios (medidos por días de suministro) estaban en su punto más bajo en tres años. Precios rosa. Sin los recortes de suministro de la OPEP, ahora no estarían a 100 dólares el barril.

El poder de mercado actual de la OPEP comienza a principios de 1999, dice el economista Verleger. Los precios del petróleo rondaban entonces los 10 dólares el barril. La crisis financiera asiática de 1997-98 redujo la demanda; el suministro esencialmente no estaba regulado. Arabia Saudita participó en negociaciones frenéticas con otros productores importantes, incluidos Irán, Kuwait, Venezuela y Rusia, Noruega y México que no son miembros de la OPEP. El resultado fue un acuerdo para reducir drásticamente la producción. El cumplimiento de las cuotas de producción fue muy bueno; Los países estaban asustados por la caída de sus ingresos petroleros. «Fue entonces cuando la OPEP comenzó a actuar como un cartel», dice Verleger.

Hasta cierto punto, estamos pagando la miopía del pasado. La dependencia de las importaciones de petróleo, ahora casi el 60 por ciento de nuestro suministro, es inevitable. Usamos demasiado y no producimos mucho. Pero podríamos limitar el poder de mercado de la OPEP al frenar nuestra demanda y aumentar nuestra oferta. A medida que aumenta la brecha global entre la oferta y la demanda, se vuelve más difícil para los productores controlar el mercado. Más tienen capacidad extra; hay más tentación de aumentar la producción para aumentar los ingresos. Es más fácil controlar la oferta hoy porque la mayoría de los productores están operando cerca de su capacidad. El excedente se concentra en unos pocos países, en particular Arabia Saudita, que puede ajustar la producción para influir en los precios.

El enfoque estadounidense es popularizar a los productores extranjeros bajo la estúpida suposición de que deben subordinar sus intereses a los nuestros. La santurronería resultante racionaliza una negativa a hacer mucho que perturbaría su comportamiento y restringiría su libertad de acción. Fue el año pasado que el Congreso elevó los estándares de eficiencia de combustible para autos nuevos y camiones ligeros: los efectos se amortiguarán en el consumo de petróleo en los próximos años. Hemos rechazado consistentemente impuestos más altos a la gasolina para frenar la conducción innecesaria y reforzar la demanda de vehículos de bajo consumo de combustible (es mejor gravarnos a nosotros mismos que dejar que los extranjeros nos graven con precios más altos). Y tenemos una restricción permanente sobre la extracción de petróleo en Alaska y en otros lugares.

Es un comentario justo que Estados Unidos haya contribuido sin saberlo a la derrota actual de la OPEP al hacer poco para controlar su propia sed de importaciones. El alcance de esa victoria se pondrá a prueba este año y este año. El Departamento de Energía de EE. UU. proyecta que aumentarán los suministros de petróleo fuera de la OPEP, de Brasil, Canadá y Kazajistán, entre otros. Mientras tanto, una economía mundial más débil podría frenar la demanda. Incluso la OPEP puede no ser capaz de mantener los precios en los niveles altos e indeseables de hoy. Pase lo que pase, la amenaza a largo plazo para los cárteles petroleros globales permanecerá. Deberíamos tomar medidas difíciles para limitar su poder. Dada nuestra complacencia pasada, probablemente no.

Editorial TNH

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