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The Cold Pitch: un pozo de hielo en Finlandia ofrece a las empresas emergentes una lección sobre ‘Sisu’

Es febrero en el norte de Finlandia y todo ha estado congelado durante meses. De pie hasta el pecho en el mar Báltico, en un agujero excavado en el hielo, respiro hondo y miro a la audiencia.

Estoy en Oulu, una ciudad en la nación nórdica que alberga campeonatos de air guitar, música metal nuclear y el antiguo gigante de los teléfonos móviles Nokia. A poco más de 100 millas del Círculo Polar Ártico, llegué a la autoproclamada capital del norte de Escandinavia para visitar la antigua sede del fabricante de teléfonos, pero tuve suerte, o tal vez suerte, de sentarme junto a una animadora. una mujer llamada Mia Kemptaala en la cena la noche anterior en mi hotel.

Kemptaala, descrita en su tarjeta de presentación como una «tejedora de oportunidades», me dijo que fue la fundadora de algo llamado Polar Bear Pitching; una competencia donde las nuevas empresas de todo el mundo tienen la oportunidad de presentar sus ideas a un panel de inversores para tener la oportunidad de ganar 10,000 euros ($ 10,573) y un viaje a Silicon Valley. El único inconveniente es que tienen que hacerlo desde un agujero de hielo.

La idea de Polar Bear Pitching surgió en 2013, después de que surgieran varias nuevas empresas tecnológicas de la destrucción de Nokia. El fracaso de la empresa finlandesa para seguir el ritmo de los desarrollos de Internet móvil y la subsiguiente venta de su división móvil a Microsoft dejó a Oulu con miles de residentes altamente educados sin trabajo, pero con muchas ideas para crear sus propias empresas. Kemppaala pensó que Polar Bear Pitching les proporcionaría una plataforma.

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«Se trata de todo», me dice. es una palabra finlandesa sin traducción directa al inglés; describe un rasgo finlandés específico y me resulta difícil entender su significado correctamente. Según un informe de 1940, «un compuesto de bravuconería y valentía, de ferocidad y tenacidad, ha dejado a la mayoría de la gente la capacidad de seguir luchando, y de luchar con la voluntad de vencer». El Urban Dictionary lo describe como «una palabra utilizada para tipificar el espíritu de Finlandia».

Kemptaala me dice que es esta característica la que ha ayudado a Oulu a superar este período difícil: «Lo que hay que entender es entender Finlandia. Es entender qué le pasó a Oulu después de Nokia, y el espíritu de Polar Bear Pitching es entender». Todavía no estoy seguro de entender.

«Hablando de eso», dijo con pulcritud, «uno de los titulares tuvo que retirarse porque está demasiado enfermo para meterse en el agujero de hielo mañana. Es una pena. ¿Te gustaría una lección de ?»

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A la noche siguiente, estoy en un vestidor, preparándome para lanzar para una empresa de la que me había enterado solo unas horas antes. Quitándome la ropa de invierno y poniéndome unos pantalones cortos deportivos, le pregunto a alguien que acaba de regresar del agujero de hielo cómo estuvo. Es un hombre corpulento, con tatuajes en cada brazo, la cabeza rapada y una barriga tan firme y redonda como un balón medicinal. De pie allí en un par de calzoncillos mojados, su cuerpo rojo brillante, me mira de arriba abajo. «No es nada», dice en un tono finlandés monótono. «Es orina de gato».

Mirando desde detrás de un retrete, otro hombre pregunta: «¿Orinaste en el hoyo?» Eventualmente, el hombre angustiado reveló que trató de orinar mientras estaba en el agua en un intento por mantenerse caliente y aumentar su tiempo de lanzamiento. Planeaba aliviarse de las dos cervezas que bebió rápidamente mientras lanzaba su lanzamiento desde el agujero de hielo. «Pero no pude hacerlo, hombre», dice, «no cuando vi a toda esa gente mirándome».

No fue la única táctica que aprendí sobre los competidores tratando de defenderse del frío. El jefe de una startup, que pidió no ser identificado después de enterarse de que yo era periodista, trajo un gorro de baño lleno de vaselina, que usó para untar sus áreas más sensibles. “Cuando lo probé en agua fría el otro día, me dolió mucho”, me dice, tomándose la entrepierna a la defensiva.

A medida que se acerca mi turno, mi principal temor es olvidar el nombre de la startup que represento. Grabo firmemente la palabra ‘Zalster’ en el dorso de mi mano con un bolígrafo, y mantengo mi escritura en mi mano en caso de que mi mente se aclare por completo.

La temperatura promedio en Oulu en Finlandia es -10C y siento el frío mientras espero afuera mi turno en pantalones cortos, calcetines y una bata.

Cuando finalmente llega el momento de bajar al agujero de hielo, la primera vez es un shock. El frío realmente no comienza a hundirse hasta que estoy unas pocas oraciones en el campo. «¿Así que qué es lo?» Pregunto retóricamente. Congela mi mente por un segundo y sal del guión. «Plataforma de anuncios de redes sociales», digo. Esto no es del todo cierto, pero este no es el momento de perder el tiempo corrigiéndome.

Cuthbertson Polar Crest Finlandia Oulu

Llevo poco más de un minuto y medio y me quedo sin cosas que decir antes de que el frío se vuelva insoportable. Un valiente competidor duró cerca de cuatro minutos, pero muchos de los abridores me dicen que el récord de Polar Bear Pitching es de más de 7 minutos.

No empiezo a temblar hasta que salgo del agua y camino hacia el jacuzzi a poca distancia del agujero de hielo. Bajar mis pies en el agua caliente es la primera vez que la experiencia se vuelve dolorosa y durante los primeros 30 segundos mis extremidades inferiores hormiguean con alfileres y agujas, mientras mi parte superior del cuerpo grita.

Soy el último de 18 startups y aprendo los resultados mientras estoy sentado en el jacuzzi. El equipo ganador de este año, una startup finlandesa de carga de vehículos eléctricos llamada Virta, ingresó al pozo de hielo como pareja para usar las espaldas de cada uno como diapositivas de PowerPoint en movimiento. Teniendo en cuenta su desempeño tanto como su idea, los dos estaban haciendo todo lo posible para ofrecer un campo que rivalizaría con el campeón del año pasado, que se retiró al agujero de hielo. (Las volteretas hacia atrás se prohibieron en 2017 por razones de salud y seguridad, además de sumergir la cabeza). Esos atletas del Ártico ganaron FlowMotion, una empresa noruega de estabilización de teléfonos inteligentes, el premio de 10 000 euros, pero lo que es más importante revelar. La compañía pasó a recaudar una campaña de Kickstarter de 1,3 millones de dólares a finales de 2016.

Para Virta, las preocupaciones sobre replicar el éxito de FlowMotion aún no han salido del agujero de hielo. Pero por ahora, los dos están demasiado ocupados disfrutando de la fiesta posterior, preguntándose cómo cobrar el cheque de gran tamaño que recibieron.

Cuando me voy, de vuelta a la calidez de mi hotel, paso por delante del siempre alegre Kemptaala. «Ya ves, ¿qué es?»

«Creo que sí», le digo. «Gracias.»

Editorial TNH

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