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UBS: Operaciones en la sombra del banco suizo

Entre los muy ricos, se le llama «la nuez». Esa es la cantidad de dinero que necesitarán para proporcionar sal para un «día lluvioso», cuando explote la burbuja o cuando lleguen las citaciones. Se necesita mucho dinero para continuar pagando, digamos, la matrícula de la escuela privada de los nietos o el jardinero paisajista en Martha’s Vineyard. («Todos los Maestros del Universo conocen el número», escribió el autor de «La hoguera de las vanidades», Tom Wolfe). Por lo general, el dinero se invierte en algo seguro, como los bonos del Tesoro. Pero a veces se envía, como dicen, «fuera de la costa», escondido en lo que un banco suizo describe como un «fondo de posteridad».

¿Cuántas personas ricas y cuánto dinero? Según una investigación reciente del Senado de los Estados Unidos, un banco suizo, el más grande, UBS, tiene cuentas bancarias secretas de 46.000 estadounidenses con un valor estimado de 18.000 millones de dólares. Recientemente, los federales han tratado de clasificar a estos estadounidenses ricos como evasores de impuestos (por lo general, los depositantes no pagan ningún impuesto sobre los ingresos de estas cuentas). Los suizos, como era de esperar, se oponen. Durante más de tres siglos, el secreto de los bancos suizos ha ofrecido un refugio seguro a los ricos, algunos de ellos de naturaleza desagradable: nazis, dictadores como Saddam Hussein y, supuestamente, terroristas islámicos. En un momento en que los ricos están bajo un escrutinio poco comprensivo, los detalles que comienzan a surgir sobre cómo se juega el juego bancario suizo son fascinantes, si no inquietantes. A juzgar por los documentos y las pruebas examinadas por NEWSWEEK, los banqueros suizos, como espías, practican lo que se conoce en el negocio del espionaje como trade-carding: pasos elaborados y, a menudo, inteligentes para evitar ser detectados. El mes pasado, UBS emitió un comunicado que decía: «UBS lamenta las fallas de cumplimiento en su negocio transfronterizo de EE. UU. que fueron identificadas por varias investigaciones gubernamentales en Suiza y Estados Unidos, así como por nuestra propia revisión interna». Traducción: el banco suizo estaba ejecutando una operación en la sombra para ayudar a los estadounidenses adinerados a sacar su dinero del país y, a veces, volver a ingresarlo, sin que los federales se enteraran.

La historia se cuenta mejor a través de las desventuras de un hombre de negocios estadounidense extremadamente rico llamado Igor Olenicoff y sus tratos con un banquero suizo nacido en Estados Unidos llamado Bradley Birkenfeld, cuyo nombre parece provenir de un tratamiento de Hollywood de la historia, junto con algunas de sus historias. . revelador, como diamantes de contrabando en un tubo de pasta de dientes.

Olenicoff es el 522º hombre más rico del mundo, según la revista Forbes. Un hombre blanco, cortés de 66 años, era un pariente cercano de Olenicoff, quien fue cortesano del último zar ruso, Nicolás II. Su familia huyó de los comunistas con la ayuda de la hija de León Tolstoi, quien usó

un fuerte para ayudar a la diáspora zarista. Olenicoff se educó en la Universidad del Sur de California y trabajó en la industria de la música pop como ejecutivo de Motown Records, luego hizo un trato, más de mil millones de dólares, en bienes raíces comerciales en el condado de Orange, California y Florida. A fines de la década de 1990, preocupado por la estabilidad de los bancos estadounidenses, dice, comenzó a trasladar parte de su dinero al extranjero, primero a Barclays Bank en las Bahamas y luego a UBS en Suiza.

En una entrevista con NEWSWEEK, Olenicoff contó cómo fue atraído a UBS por Birkenfeld, a quien describe como suave y bien hablado. Él dice que Birkenfeld hizo los arreglos para que él obtuviera el recorrido secreto: el ascensor entra en la bóveda cinco pisos por debajo del nivel de la calle en el elegante edificio del banco UBS en Ginebra (¡inexpugnable con bombas!), la memoria USB, el software de reconocimiento de imágenes faciales. Olenicoff dice que estaba un poco escéptico con respecto a las tonterías de alta tecnología, pero los funcionarios de UBS quedaron impresionados. Con el tiempo, canalizó activos por valor de 200 millones de dólares a cuentas de UBS, algunas de las cuales estaban en entidades corporativas opacas en Liechtenstein. Allí recibió el trato real: alojándose en la casa de huéspedes del Príncipe Hans-Adam, entonces gobernante del pequeño Principado de los Alpes, donde se le mostraron retratos de algunos de los amigos más famosos de la familia real, con fotografías autorizadas por Cary Grant. y Doris Day.

Olenicoff dice que estaba convencido de que el arreglo era completamente legal según la ley fiscal de EE. UU. (Esto podría ser, aunque uno se pregunta si alguien tan sofisticado como un multimillonario con acceso a los mejores abogados y contadores no habría planteado algunas preguntas sobre las consecuencias fiscales.) En cualquier caso, había dudas más que cuando se planteó el IRS. lo auditó agresivamente en 2004 y reveló que había visto copias de sus extractos bancarios de UBS. Olenicoff inmediatamente cuestionó si los federales sabían tanto sobre sus posesiones secretas. Dice que sospechó que el hombre que lo trajo a UBS lo hizo en primer lugar.

Bradley Birkenfeld, de cuarenta y tantos años, es una figura misteriosa. Las fotos recientes son difíciles de conseguir. Basándose en una comparecencia ante el tribunal el año pasado, la revista Portfolio lo describió de manera pintoresca como «una versión hinchada y bronceada de Jim Cramer, si el presentador de ‘Mad Money’ hubiera perdido su energía maníaca». Hijo de un exitoso neurocirujano en Boston, Birkenfeld era un chico malo en la escuela secundaria, donde lo arrestaron por drogas, informó Portfolio. Sus padres lo enviaron a la Universidad de Norwich, una escuela militar en Vermont, presumiblemente para aprender disciplina. Parece haberse transferido a una escuela de negocios prudente y no demasiado exigente en Suiza, luego al mundo de la banca suiza, donde floreció. En poco tiempo tenía un BMW y un sedán en Zermatt.

Aparentemente, el trabajo de Birkenfeld es pescar clientes estadounidenses adinerados. Según el testimonio que brindó al subcomité permanente de investigaciones del senador Carl Levin, que investiga a UBS, Birkenfeld formaba parte de un gran equipo («alrededor de 25 personas en Ginebra, 50 personas en Zúrich y cinco y 10 en Lugano… una formidable fuerza») de los buscadores de riqueza. Estos «banqueros privados» viajarían a los Estados Unidos de cuatro a seis veces al año. «Tal vez vas a eventos deportivos. Podrías ir a exhibiciones de autos, degustaciones de vinos”, dijo Birkenfeld al subcomité. “Podrías tratar con agentes de bienes raíces. Podrías tratar con abogados… Es donde la gente rica pasa el rato, ve y habla con ellos… No fue difícil entrar a una fiesta con… una tarjeta de presentación, y luego alguien preguntó[s] tú, ‘¿Qué haces?’ y usted dice: ‘Bueno, trabajo para un banco en Suiza, y administramos dinero y abrimos cuentas’. Y la gente inmediatamente reconocería, ‘Oh, este es alguien que podría abrir nuevos negocios abriendo cuentas'». UBS hizo su parte para fomentar el intercambio potencialmente rentable al patrocinar eventos elegantes como Art Basel, una feria de arte anual en Miami; actuaciones en las principales ciudades estadounidenses de la UBS Verbier Festival Orchestra, un conjunto de jóvenes virtuosos suizos, y regatas de yates en las que compitió el equipo de vela suizo de élite conocido como Alinghi.

Pero UBS quería que rastreadores como Birkenfeld tuvieran cuidado, que actuaran, al parecer, más como espías que como banqueros. Un documento de UBS de septiembre de 2006 advierte a sus banqueros que mantengan una «política de escritorio despejado» en las habitaciones de hotel en todo momento; utilizar una infraestructura segura (cuaderno de viaje, PDA); tenga en cuenta que los teléfonos móviles pueden ser escuchados; a través de las fronteras sin documentos relacionados con los clientes». Otros documentos advierten a los banqueros de UBS qué hacer si son contactados por el FBI: proteger el secreto bancario.

Birkenfeld dijo a los investigadores que los banqueros de UBS alentarían a sus clientes a tergiversar las transferencias de dinero que recibieron de UBS como préstamos, en lugar de ingresos imponibles; eliminación de registros bancarios extraterritoriales en archivos de EE. UU.; y el uso de tarjetas de crédito de bancos suizos aparentemente imposibles de rastrear por los investigadores estadounidenses. Birkenfeld llevó su servicio al cliente al reino de James Bond: dice que una vez convirtió un diamante, que compró con dinero de clientes extranjeros, en los Estados Unidos en un tubo de pasta de dientes.

En algún momento del camino, no está claro cuándo ni cómo, Birkenfeld se convirtió en evidencia estatal. Los documentos muestran que dejó UBS en 2005; la razón por la que informó fue que sospechaba que su empleador era ilegal. En la red informática interna del banco, encontró un documento incriminatorio: un conjunto de instrucciones que los investigadores estadounidenses ahora creen que formaban parte del manual del comerciante de UBS para representantes bancarios que atienden a clientes estadounidenses. Birkenfeld pudo haber estado hablando con las autoridades para entonces. En cualquier caso, estaba atrapado en un lugar difícil. Al ingresar a los Estados Unidos la primavera pasada para asistir a su reunión número 25 de la escuela secundaria, fue arrestado por los federales. Más tarde se declaró culpable de conspirar con Olenicoff para ocultar millones al IRS en Suiza y Liechtenstein. Está cooperando con los investigadores en un esfuerzo por no ir a la cárcel; él debe ser sentenciado el próximo mes. Después de ser descubierto como denunciante, también tiene problemas en Suiza: si alguna vez pusiera un pie en su país adoptivo, probablemente sería arrestado y enfrentaría una larga pena de prisión por las estrictas leyes de secreto bancario del país. (Los abogados de Birkenfeld se negaron a comentar).

Los federales han citado todos los registros de UBS sobre estadounidenses que tienen cuentas bancarias secretas. Bajo la amenaza de cargos criminales, UBS admitió haber violado la ley estadounidense, pagando $780 millones en acuerdos y ofreciendo detalles bancarios de unos 250 clientes. Pero el banco ha dicho que la ley suiza prohíbe entregar información sobre miles de otras cuentas secretas. Sin embargo, UBS les dijo a sus clientes estadounidenses que cerraran sus cuentas y llevaran su dinero a otra parte. Los políticos conservadores en Suiza se oponen a lo que dicen es un viaje de pesca que viola las leyes bancarias suizas y la soberanía suiza. El secreto bancario es una fuente de orgullo cultural para los suizos, por lo que es poco probable que la controversia disminuya en el corto plazo.

El gobierno suizo y el pequeño vecino de Suiza, Liechtenstein, se enfrentan a un escrutinio. Desde 2001, ambos países han tratado de cooperar con los servicios de inteligencia que rastrean las redes financieras terroristas. A medida que la economía global se derrumba y aumenta la ira pública, las viejas formas del secreto bancario se volverán más difíciles de defender (incluso cuando los ricos busquen lugares seguros para esconder su dinero). La semana pasada, los gobiernos de Suiza y Liechtenstein anunciaron que compartirían más información fiscal con gobiernos extranjeros, pero los suizos aún declararon que «se mantiene el secreto de los bancos suizos».

¿Y en cuanto a Olonicoff? Tuvo que pagar $52 millones en impuestos atrasados ​​y multas, pero, según Forbes, todavía vale $1.4 mil millones, una gran nuez para cualquier World Master.

Editorial TNH

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