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Walgreens vs. el sueño americano en la batalla por las horas extraordinarias

Era el tipo de día caluroso de Florida en el que el aire acondicionado ni siquiera ayudaba, y Ruby Warner estuvo de pie durante horas. El asistente del gerente ejecutivo de una tienda Walgreen cerca de West Palm Beach, Warner, había descargado dos entregas, limpiado el baño y cubierto el departamento de fotografía porque no se había mostrado al empleado asignado a ese trabajo. Eran casi las 5 de la tarde y su mudanza había terminado, dejando a Warner con poco tiempo para correr por la ciudad y recoger a su hija adolescente de la práctica de la banda de música. Pero se estaba formando una fila en la farmacia y el gerente de la tienda le pedía ayuda.

«La señorita Warner fue a la farmacia», dijo el gerente. «La señorita Warner llamará a la farmacia, por favor». Warner volvió al programa y comenzó a revisar a los clientes. Más tarde, le pidió a su madre que recogiera a su hija; pasarían otras dos horas antes de que pudiera irse a casa.

Meses antes, cuando Warner fue ascendida a directora ejecutiva adjunta, estaba emocionada. Para la madre soltera de cuatro hijos, «sentí que Dios respondió a mis oraciones», dijo en mayo. Esta fue la promoción para la que había estado trabajando durante siete años como «aprendiz de administración» pagada por hora, una mejora a un puesto asalariado en el que sería preparada para convertirse en gerente. Pero Warner descubrió rápidamente que estaba cronometrando 50 semanas y 60 horas en lugar de las 44 semanas programadas para ella. Aunque su salario anual ahora era alrededor de $ 10,000 más que como aprendiz de administración, cuando hizo matemáticas, se dio cuenta de que su pago por hora era exactamente el mismo, o a veces menos. Aún así, trató de mantenerse positiva; todo esto era parte del pago de las cuotas. “Era mi sueño tener mi propio tesoro”, dice ella. «Pensé que tomaría dos, tal vez tres, años, como mucho». Seis años después, Warner seguía esperando.

El Departamento de Trabajo estima que alrededor de 6 millones de estadounidenses tienen trabajos como el de Warner: sus empleadores los clasifican como horas extra exentas a pesar de que sus trabajos deberían calificarlos para el pago fuera de horario, y pueden ganar menos que los empleados en horas de trabajo debajo de ellos. Desde que los legisladores aprobaron la Ley de Normas Laborales Justas (FLSA, por sus siglas en inglés) en 1938, el gobierno ha requerido que los empleadores paguen una hora y media por casi cada hora que el trabajador trabaje más de 40 horas a la semana. Sin embargo, están exentos los empleados asalariados cuyas funciones se consideren “ejecutivas, administrativas o profesionales” y que reciban una remuneración superior a una línea base fija. Los empleadores no tienen que pagarles extra si trabajan más de 40 horas.

Esa línea de base se fijó en 1975 en $ 23,660 (aproximadamente equivalente a $ 104,642 en dólares de 2015, según el Departamento de Trabajo), que cubría al 62 por ciento de los trabajadores asalariados en ese momento. Hoy, menos del 8 por ciento califica porque ese ingreso de referencia no ha aumentado, aunque está por debajo de la línea de pobreza federal para una familia de cuatro. “Obviamente, si gana tan poco y trabaja más de 40 horas, viola el principio básico de la FLSA”, dice David Weil, administrador del Departamento de Trabajo.

Durante el debate republicano del 28 de octubre, 10 candidatos presidenciales compitieron entre sí para demostrar cuánto se preocupaban por las madres solteras y los «estadounidenses en apuros». El exgobernador de Florida, Jeb Bush, señaló que 6 millones de personas cayeron por debajo del umbral de la pobreza durante el mandato del presidente Barack Obama. Bush luego mencionó la necesidad de reducir los impuestos y reformar la Seguridad Social para que «la clase media pueda aumentar sus ingresos nuevamente». Pero el año pasado, la administración de Obama ha estado trabajando en una actualización de las regulaciones de horas extras que, según los defensores, podría hacer más para aumentar los ingresos y restaurar la clase media que cualquier otra cosa sobre la mesa. La regla propuesta, publicada en julio de 2015, elevará el umbral a $50,440 por año, extendiendo el pago de horas extras a alrededor del 40 por ciento de la fuerza laboral estadounidense.

Con el equipo de Weil ahora averiguando cómo hacer cumplir la regla final, los críticos de la industria están retrocediendo. El 8 de octubre, la Asociación Nacional de Restaurantes y otros representantes de la industria se dirigieron a una conferencia ante el Comité de Pequeñas Empresas, argumentando que el nuevo portal refleja el «salario ejecutivo» en las zonas rurales del Sur y otras partes del país, y que las pequeñas empresas han ganado. No puedo permitirme el aumento. Se esperan más audiencias judiciales y desafíos dentro del próximo año.

En el centro del debate: cómo determinar quién califica para horas extras. Según las reglas actuales, el Departamento de Trabajo estima que 11,6 millones de trabajadores administrativos son elegibles como asalariados porque sus funciones principales no pueden clasificarse como «ejecutivas, administrativas, profesionales o ventas externas». Pero es turbio analizar qué significan esas categorías. “Ha habido un aumento significativo en los litigios sobre este tema”, dice Weil.

Warner es uno de los demandados. En el caso de 2015 contra Walgreen Co., que se resolvió fuera de los tribunales, sus abogados argumentaron que la tienda no había promovido a Warner y otros para permitirles ascender. En cambio, cambiaron a trabajos asalariados para ahorrar dinero. «Walgreens tomó la decisión consciente de poner fin a las horas extra para los empleados de una hora en 2007», dijo Mark Cullen, el abogado que representó a Warner y a otros 15 empleados de Walgreen, en una entrevista en mayo. «Pero las tiendas aún necesitaban la misma cantidad de mano de obra».

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Los documentos judiciales confirmaron el reclamo de Cullen, pero el representante de Walgreen, Philip Caruso, negó que hubiera una política de «no horas extras», y enfatizó: «Pagamos las horas extras a los empleados por hora».

Los expertos laborales dicen que Walgreen no es la única cadena minorista que utiliza esa táctica. “Es una práctica común promover a los trabajadores por horas a trabajos mal pagados en las cadenas de restaurantes y tiendas minoristas”, dice Chris Tilly, director del Instituto de Investigación Laboral y de Empleo de la Escuela de Asuntos Públicos Luskin de la UCLA. «Tiene perfecto sentido corporativo debido a cuánto pueden ahorrar en costos de horas extra».

En respuesta a las demandas presentadas contra cadenas nacionales como Household Dollars, Price Chopper y US Bank, los empleadores argumentaron que los trabajadores deberían estar exentos si les dan las llaves de la tienda, la responsabilidad de los horarios de turno o entrevistar a los solicitantes de empleo, pero asilo. No pudieron ponerse de acuerdo sobre el porcentaje de su tiempo que deben dedicar a esas tareas para calificar. “Aprendí a ejecutar turnos y luego un poco sobre cómo administrar presupuestos”, dice Bernie Anthony, un ex empleado de Chipotle que comenzó como trabajador una hora antes de ser ascendido a un trabajo asalariado de “aprendiz”. Exenta de horas extras, a veces hacía menos por hora que antes de su ascenso. «Pero la mayor parte del tiempo, todavía estaba en la fila, haciendo tazones para burritos o trabajando en la caja registradora. Quería llegar más alto y hacer más, pero ese no era el trabajo. Sentí que estaba muy decepcionado con el tiempo que pasé». trabajó. «

Chipotle no pudo ser contactado para comentarios antes del cierre de esta edición.

Los defensores laborales han presionado por parámetros más claros sobre la exención de horas extras, una regla utilizada por California, que requiere que los empleados dediquen al menos el 50 por ciento de su tiempo a tareas de gestión. Pero los cabilderos de la industria se opusieron a tales cambios. “Si hay algo que hemos escuchado de todas las sesiones de divulgación comercial, es ‘No estamos locos por la prueba de trabajo, pero hagas lo que hagas, no la toques’, dice Weil. «Sintieron que conocían mejor al diablo. Dijimos: ‘Está bien, no lo cambiaremos'». En cambio, el Departamento de Trabajo dice que elevó el umbral salarial recomendado.

Los empleadores dicen que ser un empleado por hora, elegible para horas extras es un estigma y que los trabajadores que serán reclasificados bajo la regla propuesta considerarán el desacato como un paso hacia el logro del sueño americano. “Cuarenta y cinco por ciento de los gerentes que encuestamos dijeron que estaban preocupados [the new overtime rule] se sienten como si estuvieran haciendo un trabajo en lugar de seguir una carrera «, dice Lizzy Simmons, directora sénior de relaciones gubernamentales de la Federación Nacional de Minoristas, un grupo de la industria que incluye ejecutivos de Container Store, Petco, BJ’s Wholesale. Club y otras cadenas nacionales. .

A medida que la industria lucha contra la regla propuesta, a algunas personas les preocupa que los empleadores encuentren formas de aprovechar las lagunas: “Estoy convencido de que aumentar el umbral salarial conducirá al pago de horas extra para más trabajadores, pero es posible si los empleadores aún lo eliminan. «Tilly UCLA dice.» Pueden reemplazar múltiples trabajos de medio tiempo con múltiples trabajos de medio tiempo [that lets them save on benefits], o establecer las horas básicas para las personas de tiempo completo tan bajas como 30 horas por semana, para que aún puedan trabajar esas 10 horas adicionales sin la necesidad de fomentar el pago de horas extras. Estas son prácticas comunes en el comercio minorista y otras industrias».

Simmons se negó a comentar sobre las formas en que los empleadores podrían eludir la regla propuesta. Pero ella argumenta que el statu quo es beneficioso para los mandos intermedios porque los trabajadores por hora tienden a tener menos beneficios y menos «flexibilidad» que los empleados remunerados. Marc Freedman, director ejecutivo de política de derecho laboral de la Cámara de Comercio de EE. UU., expresó su preocupación por las opiniones públicas de la organización sobre la regla, que se refería a la capacidad del «empleado exento» de tomarse un tiempo libre para manejar emergencias familiares o para juegos de béisbol para niños. .

Warner dice que tuvo que perderse muchos juegos de baloncesto durante su tiempo como empleada exenta de horas extras. Semana tras semana, no sabía a qué tienda Walgreen estaría asignada, y su viaje al trabajo oscilaba entre cinco minutos y más de una hora.

Warner también descubrió que trabajar más horas no resultó en mucho progreso. La capacitación que prometieron sus jefes, dice, rara vez fue más que una conferencia telefónica semanal, a la que su gerente a menudo le pedía que saltara para poder abastecer los estantes. Ella estima que el 90 por ciento de su tiempo en el trabajo lo pasó descargando camiones de proveedores, desempacando inventarios y llenando estantes, tal como lo hacía como empleada de una hora. “No me importa trabajar duro”, dice ella. «Pero no entendía cómo podía ser llamado gerente y todavía estaba limpiando los baños».

Hoy, Warner trabaja en un casino. Es un trabajo de una hora de duración y la paga no es mucho mejor que la de Walgreens. Pero está feliz de poder irse a casa a tiempo y tener su fin de semana libre. “Estoy cantando sola en la iglesia ahora”, dice ella. «Tengo un par de nietos y puedo ser más grande en sus vidas. A veces quiero volver a la gerencia, pero por ahora, me estoy tomando más tiempo para mí».

Editorial TNH

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