Salud

¿Cómo funciona un pulmón de hierro? Sobreviviente de polio, de 82 años, entre los últimos en usar equipo de respiración

Comenzó en 1956 con el peor dolor de cabeza que jamás había experimentado. Días después, Mona Randolph no podía respirar sin la ayuda de un pulmón de hierro.

De 20 años en ese momento, se le informó su edad sobre la vacuna que se le dio prioridad a los niños, se informó. Al principio, notó que sus sentidos estaban abrumados por las imágenes y los sonidos cotidianos. Luego, gradualmente se debilitó. Más de seis décadas después, se cree que Randolph es una de las tres personas en los EE. UU. que todavía usa un pulmón de acero para lidiar con los estragos del virus de la polio en su cuerpo.

Un pulmón de hierro, conocido en términos médicos como ventilador de presión negativa, es un equipo que ayuda a una persona a respirar. La maquinaria contiene cilindros de presión que crean un vacío para forzar el oxígeno a los pulmones de una persona.

Después de los brotes de polio a principios del siglo XX, la imagen de un paciente de polio con la cabeza sobresaliendo de un pulmón de hierro se convirtió visualmente en sinónimo del virus. La mayoría de los pacientes necesitaron el equipo durante una semana o dos. Pero otros, como Randolph, cuyos pulmones sufrieron daños permanentes, necesitaban un pulmón de hierro a largo plazo.

La poliomielitis es un virus altamente contagioso que puede paralizar los pulmones. Afecta principalmente a niños pequeños menores de cinco años según la Organización Mundial de la Salud. Primero, se multiplica en el intestino, antes de atacar el sistema nervioso. Aproximadamente 1 de cada 200 pacientes experimentará una parálisis irreversible, y otro 5 a 10 por ciento morirá mientras logra respirar.

Los síntomas de la poliomielitis incluyen fiebre, fatiga, dolor de cabeza, vómitos, rigidez en el cuello y dolor en las extremidades. Como no existe una cura para la poliomielitis, solo se puede prevenir con una vacuna.

A principios de la década de 1950, antes de que Randolph contrajera el virus y cuando la vacuna aún no estaba disponible, la poliomielitis paralizaba a 15 000 personas cada año solo en los Estados Unidos, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Después de que se implementaron las vacunas a mediados de la década de 1960, los casos de polio se redujeron a menos de 10 en la década de 1970. Ahora está extinta en los Estados Unidos. La poliomielitis se reconoció por última vez en el país en 1993, cuando fue introducida por un viajero.

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Gracias a los esfuerzos globales de erradicación de enfermedades dirigidos a los programas de vacunación, las tasas mundiales de poliomielitis se han reducido en un 99 % desde 1988, pasando de 350 000 a 22 en 2017.

Randolph, que ahora tiene 82 años, duerme en su pulmón de hierro de seis pies seis noches a la semana, un proceso para el que se necesita más de una hora de preparación. Después de que le extirparan el pulmón de hierro, volvió a utilizar el dispositivo en la década de 1980, cuando empeoró el síndrome pospolio provocado por el virus. Sin ella, respirar se siente como levantar pesas, dijo.

Randolph tiene una palabra para describir cómo es el interior de la máquina: «Alivio».

Editorial TNH

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