Salud

Exclusivo: ¿Qué pasó con el ratón con la oreja en la espalda?

Es posible que lo hayas visto en un libro de texto o en la televisión: un ratón con una oreja humana en la espalda. Se podría pensar que el ratón fue diseñado genéticamente, o deformado, o el resultado de científicos locos que «jugaron a ser Dios». Hace veinte años, los cirujanos de Harvard Joseph y su hermano Charles Vacanti, junto con el ingeniero del MIT Bob Langer, experimentaron con técnicas para crear partes del cuerpo humano en el laboratorio. Implantaron la forma de una oreja humana en la parte posterior de un ratón como parte de una investigación para comprender mejor cómo podrían ayudar a desarrollar partes del cuerpo para los humanos. Publicaron sus hallazgos en 1997. Después de que la BBC transmitiera un documental sobre ingeniería de tejidos, el mundo vio al extraño animal: el ratón Vacanti.

A lo largo de la conciencia pública, el ratón sigue siendo un icono del poder de la ciencia. En el vigésimo aniversario de este notable desarrollo, habló con Joseph Vacanti para escuchar lo que tiene que decir sobre el ratón, mirando hacia atrás dos décadas después.

Esta entrevista ha sido editada por su extensión y claridad.

¿Cómo te refieres a este ratón? Poco a poco se le llama «El Ratón Vacanti» y «el ratón de la oreja».
Todo lo que puedo decir es «el ratón con la oreja en la espalda».

¿Le pusiste nombre al ratón?
Mi hermano y yo lo llamábamos «Euriculosaurus», porque cuando lo mirabas de lado parecía un dinosaurio.

¿Por qué le pusiste esta oreja en la espalda?
A mediados de los 80, yo era cirujano pediátrico y quería abordar la escasez de órganos. Pensé, «bueno, ¿por qué no hacemos lo que la gente hace cuando necesitamos algo? Lo diseñamos y lo fabricamos».

Entonces, cuando me estaba preparando para entrar al quirófano con mi amigo, un reconocido cirujano plástico pediátrico, le pregunté: «¿Cuál es tu mayor problema como cirujano plástico reconstructivo en niños?» Y dijo la oreja: no pudieron levantar una buena.

Estábamos haciendo cartílago y podíamos darle formas específicas, así que decidimos que tal vez podríamos hacer una forma específica de oreja. Desarrollamos una forma de hacer un andamio con la forma de una oreja humana.

¿Cómo consiguió el ratón la oreja en su espalda?
Todo el proceso implicó hacer un andamio que tiene la forma y el tamaño de una oreja. El material es artificial, biocompatible y bioabsorbible; desaparece con el tiempo. Una vez que haya hecho el andamio en forma de oreja, lo siembra con células de cartílago y lo coloca todo en una incubadora. Luego lo sacas del criadero e implantas la estructura que ahora vive en un animal.

¿Cómo se hizo tan famoso el ratón?
En 1997, la BBC quería hacer un curso especial sobre este campo emergente de la ingeniería de tejidos. Varios de nosotros fuimos contactados para ser entrevistados y filmados. Eso me incluía a mí, Bob Langer en el MIT y mi hermano Chuck.

La verdad es que pensé que la imagen visual de una oreja humana en la parte posterior de un ratón sería demasiado controvertida. Así que le pedí a mi hermano, a la gente de mi laboratorio y a Bob que no sacaran el ratón con la oreja hacia atrás para no causar una discusión.

Bob y yo nunca nos dimos por vencidos con la BBC. Cuando fueron al laboratorio de mi hermano en la Universidad de Massachusetts, él les mostró todo lo que estaba haciendo y les dijo: «Tengo algo realmente genial para mostrarles», que era el ratón con la oreja en la parte posterior.

Entonces, los fanáticos de la BBC tienen esa toma icónica del programa con el entrevistador y el mouse. Cobró vida propia con el tiempo y el mundo quedó intrigado por la imagen. Se convirtió en una metáfora tanto de lo bueno como de lo malo de la condición humana, y de la controversia sobre lo que podría generar en el futuro.

¿Qué pasó con el ratón en la foto?
Muchas personas tenían niños que hacían esas preguntas, así que lo que diríamos es que le quitamos la oreja y el ratón vivió una vida feliz y normal. Nuestro trabajo no lo perjudicó, así que creo que esa es la respuesta que quiero dar. En el mundo de la medicina existe una gran controversia en torno al uso de animales. Esperamos eliminar la necesidad de usar animales porque ahora podemos generar estructuras y tejidos humanos usando células humanas y podemos estudiarlos sin usar animales. Ese es nuestro objetivo a largo plazo.

Nunca vivió feliz para siempre, ¿verdad?
Por supuesto que lo hizo. El ratoncito feliz. Ese ratoncito estaba muy feliz de poder contribuir de alguna manera y mejorar la vida de las personas.

¿Qué te pareció ese anuncio con el ratón advirtiendo a la gente sobre llevar la ciencia demasiado lejos? El que dice « ¿Quién juega a ser Dios en el siglo XXI? «
Creo que los mensajes subyacentes de ese anuncio son la preocupación por las nuevas tecnologías y cómo podrían tener un impacto negativo en la condición humana. Esas son preguntas apropiadas. Tenemos preguntas similares hoy.

De hecho, si lees los detalles de ese artículo, no entendieron lo que se había hecho en términos de ingeniería genética. Científicamente fue muy impreciso, y ese es uno de los problemas cuando el genio sale de la botella. Cualquiera puede comentarlo. Pero en esa época esa imagen generó una gran controversia.

Si perdiera mi oído hoy, ¿podría obtener uno nuevo usando ingeniería de tejidos y medicina regenerativa?
Hoy todavía no serías capaz de encontrar uno. Pero si tuviéramos alrededor de otro millón de dólares en fondos, podríamos hacer los últimos experimentos con animales grandes que podrían conducir a una prueba en humanos.

¿Por qué crees que este ratón era importante?
No tengo los números específicos, porque esos números son muy difíciles de conseguir, pero calculo que más de mil millones de personas en el planeta Tierra necesitan nuevos órganos. La mayoría de las personas en Asia con enfermedad hepática que se desarrolla a partir de una infección y cirrosis van a morir a causa de ella. Entonces la idea de que podemos ayudar a todas esas personas con lo que hacemos ahora no es correcta.

No solo necesitamos tener estos órganos disponibles, sino que también necesitamos fabricarlos como teléfonos móviles. Ese es el sueño, eso es lo que nos inspiró con este mouse en primer lugar.

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Editorial TNH

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