Salud

Pequeño fragmento de cerebro humano implantado en ratas provoca un gran debate ético

Los científicos han estado cultivando «minicerebros» desde hace algunos años.

Los organismos cerebrales no son los cerebros sensibles en un frasco que tal vez conozcas de los dibujos animados. Son diminutos grupos de células «lentejas» que son difíciles de producir y, hasta ahora, se parecen mucho a cerebros muy jóvenes, como un embrión en los primeros meses de embarazo.

Se están utilizando, con gran promesa, para estudiar el desarrollo y los efectos de enfermedades como el Zika y el Alzheimer. Cada vez más investigadores están adaptando el método a sus estudios, con un nuevo artículo desde cero sobre grupos que trabajan en la implantación de tejido de órganos humanos en el cerebro de ratones y ratas. Trabajos como este parecen ser un pararrayos para muchas personas por las cuestiones éticas que suscita la idea de cerebros cultivados en el laboratorio, por muy lejos que estén.

Según Madeline Lancaster de la Universidad de Cambridge, quien comenzó a fabricar organoides cerebrales hace siete años y es pionera en el campo (el identificador de Twitter es @MiniBrainLab), esas preguntas están lejos de terminar. La pregunta sigue siendo qué sucede cuando los científicos pueden desarrollar cerebros más grandes. Como explicó Michal Stachowiak, neurocientífico de SUNY Buffalo, si los organismos crecieran más cerca del tamaño de un cerebro humano completo, incluso del tamaño del cerebro de un bebé, necesitarían oxígeno y nutrientes para mantenerse en funcionamiento. En el cerebro humano, todo eso proviene de la sangre y la red de vasos que la transportan. Pero cuando pasas de ser un pequeño «cerebro en un plato» a un órgano más grande con más y más cosas dentro de nuestros cráneos, es difícil no preguntarse si se deben trazar algunas líneas.

«Estamos muy lejos de obtener el tipo de vascularización para acercarnos», dijo Lancaster. «Todo el campo de la ingeniería de tejidos ha estado tratando de hacer esto durante años, durante 30 años». Y, dice, el cartílago, que no es vascular, es el único tejido que se puede cultivar e injertar con éxito en una criatura viva.

Lancaster, cuyo trabajo se centra en el uso de orgánulos para su propósito original (comprender lo que sucede en el cerebro durante las etapas de desarrollo antes del nacimiento), dice que es probable que ocurra un progreso real en esa área cuando se produzcan avances en otras áreas de la ingeniería de tejidos, y luego transferido a los organismos.

Aún así, como dice el artículo, un especialista en ética argumentaría que «no es un problema ahora» no significa «nunca será un problema».

Editorial TNH

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