Salud

¿Por qué el plástico es tan degradable? ¿Es todo natural?

Desde la batería de su teléfono hasta el Empire State Building, todo lo que creamos como especie se hizo a partir de cosas que encontramos en la naturaleza. Esto incluye, por supuesto, los plásticos.

las tortugas comen plastico

Un hilo reciente de Reddit planteó una pregunta muy pertinente al jurado público de Internet: ¿Cómo fabricamos plásticos no biodegradables a partir de materiales que solo se encuentran en la Tierra?

Los plásticos están hechos de petróleo crudo enterrado a gran profundidad. Jaewook Myung, profesor asistente de ingeniería civil y ambiental en el Instituto Coreano de Ciencia y Tecnología Avanzada, nos dice que este aceite está hecho de restos de organismos vivos muy antiguos, como algas, bacterias y plantas enterradas por más de miles y millones. de años. Con el tiempo, el ambiente subterráneo único (alta presión, alta temperatura) convierte gradualmente estos residuos en petróleo.

El plástico se fabrica acelerando lo que eventualmente sucedería con ese petróleo en el suelo, solo que a un ritmo extremadamente lento. «El petróleo contiene mucho del llamado propileno. El propileno es una cadena larga de polipropileno, que es una de las formas más comunes de plástico. Los químicos usan un catalizador (una sustancia que acelera las reacciones químicas) junto con una mezcla de propileno para sintetizar. a un ritmo rápido Este proceso lleva miles de años bajo tierra sin este catalizador «, dice Myung.

Desafortunadamente, los plásticos tardan mucho en descomponerse. Una taza de café desechable tardará 30 años en descomponerse, mientras que un cepillo de dientes de plástico puede tardar hasta 500 años.

Muchos microorganismos no pueden descomponer los enlaces de hidrocarburo creados en la fabricación de plástico, ya que nunca antes han tenido que cambiar el mecanismo.

«Hay enzimas naturales que pueden descomponer los plásticos y digerir los polímeros que contienen. El producto final de esta descomposición es el dióxido de carbono y el agua. Sin embargo, en la naturaleza, estas enzimas naturales no se encuentran comúnmente. Sin embargo, con la velocidad de la descomposición, el proceso no es tan rápido”, dijo.

Playa de plástico

Aproximadamente 8 millones de toneladas de desechos plásticos se vierten en los océanos cada año desde las naciones costeras, lo que resulta en la muerte de millones de animales marinos. Incluso después de que estos plásticos se hayan descompuesto parcialmente en pequeñas partículas llamadas microplásticos, continúan siendo tóxicos para la vida marina, lo que hace que la cadena alimentaria se vuelva tóxica para los consumidores de mariscos, incluidos nosotros.

Aún hay esperanza. Los científicos están investigando activamente métodos para fabricar plásticos de manera que las enzimas puedan «atacar» las partículas de plástico. Como señala Myung, al modificar la superficie del plástico, las enzimas naturales pueden adherirse mejor a la superficie, lo que acelera el proceso de biodegradación. Además, muchas especies de bacterias están desarrollando naturalmente nuevas enzimas con la capacidad de descomponer los plásticos en los océanos, y los científicos están desarrollando enzimas mutantes que pueden descomponer los plásticos en tiempos récord.

Una posible opción futura es criar bacterias que produzcan esta enzima a gran escala.

«Si podemos criar las bacterias que son capaces de excretar muchas enzimas de degradación de plásticos, podemos descomponer los hidrocarburos en los plásticos. Sin embargo, criar bacterias no es tan fácil como podría pensar porque necesitamos alimentar una gran cantidad de alimentos. Estos organismos tienden a ser demasiado fríos para que estos microorganismos descompongan los microplásticos a un ritmo rápido”, dijo Myung.

Si bien puede haber obstáculos que superar en el futuro, mientras no sigamos arrojando plástico a los océanos, nuestros científicos pueden hacer que los plásticos sean más biodegradables de lo que nunca se pensó. La vida, como dicen, encuentra un camino.

Editorial TNH

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