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¿Qué pasaría si todas las abejas desaparecieran?

Hay más de 20,000 especies conocidas de abejas en el planeta Tierra, incluida la famosa abeja occidental, la especie domesticada que ha sido manejada por humanos durante miles de años. Pero, ¿qué pasaría si todas las abejas desaparecieran de repente?

Las abejas se enfrentan actualmente a una serie de amenazas en todo el mundo, incluida la pérdida de hábitat, parásitos y patógenos, pesticidas, cambio climático, disminución de la calidad y disponibilidad del forraje y, en el caso de las abejas domesticadas en particular, malas prácticas de manejo, según Scott. McArt, entomólogo de la Universidad de Cornell.

Contrariamente a las creencias de muchas personas, no hay reducción en las abejas melíferas manejadas. Sin embargo, un gran número de colmenas se pierden cada invierno y primavera. De hecho, los números solo se mantienen en niveles relativamente estables a medida que los apicultores están mejorando en la compensación de pérdidas, un proceso muy costoso y lento, según May Berenbaum de la Universidad de Illinois Urbana-Champaign.

Cuando se trata de abejas silvestres, los números de población son más difíciles de documentar. Pero está claro que muchas especies en todo el mundo están disminuyendo, algunas incluso amenazadas de extinción.

Por ejemplo, un estudio en 2017 encontró que casi una de cada cuatro especies con datos suficientes para evaluarlas (1437) está en peligro y en mayor riesgo de extinción frente a más de 4000 especies de abejas nativas de América del Norte. Es importante tener en cuenta que no todas las especies de abejas silvestres están disminuyendo, algunas poblaciones permanecen estables y muchas más aumentan en número y se vuelven más frecuentes.

¿Qué pasaría si todas las abejas desaparecieran?

Imaginemos un escenario hipotético en el que todas las abejas de la Tierra desaparecieran repentinamente. Un área que tendría un impacto significativo en esto es la agricultura.

“Si las abejas desaparecieran repentinamente, tendría un profundo impacto en la agricultura y los alimentos que todos comemos”, dijo McArt.

Muchas plantas de cultivo dependen de insectos polinizadores, como abejas, avispas y mariposas. Con respecto a la cantidad de cultivos alimentarios globales, los investigadores estiman que alrededor de las tres cuartas partes dependen parcial o totalmente de los polinizadores, especialmente de las abejas manejadas y, en menor medida, de las abejas silvestres.

Sin embargo, cuando se trata de la producción total de cultivos medida en toneladas, se estima que alrededor de un tercio depende en algún grado de los polinizadores. Esto se debe a que cultivamos algunas plantas de cultivo más que otras, y muchas de las plantas producidas en los volúmenes más altos, como los cereales, por ejemplo, no se sienten en absoluto.

«Si perdiéramos todas las subespecies, sobreviviríamos, pero tendríamos que depender más de las abejas silvestres, que tienen sus propios problemas, y de otros polinizadores», dijo Berenbaum. “La mayoría de las frutas, nueces y verduras serían más caras y mucho más difíciles de obtener, ya que serían más difíciles de producir.

“Si estás hablando de la pérdida de las 20 000 especies de abejas en el mundo, aún estaríamos a salvo porque la mayoría de las calorías que come la gente provienen de cereales y granos (por ejemplo, trigo, arroz y maíz) o de forma vegetativa. cultivos propagados (por ejemplo). como papas) —para que no tuviéramos hambre per se».

Sin embargo, la polinización de las abejas es muy importante, y difícil de reemplazar a gran escala, para proporcionar la mayoría de los cultivos que proporcionan nutrientes esenciales (especialmente vitaminas y minerales) y variedad en la dieta humana (considere especias y hierbas, así como cultivos estimulantes). como té y café), según Berenbaum.

“Entonces, si todas las abejas se extinguieran, es posible que no tuviéramos hambre, pero probablemente estaríamos enfermos y desafortunados”, dijo.

Según Christian Krupke, entomólogo de la Universidad de Purdue, los humanos podrían sobrevivir sin abejas polinizando nuestros cultivos, pero nuestras dietas requerirían un cambio drástico.

“Las abejas polinizan la mayoría de nuestras frutas, nueces y verduras; las abejas melíferas brindan la mayor parte de este servicio”, dijo. «Sin ellos, tendríamos que encontrar otra forma de polinizar esta gran cantidad de productos básicos y no siempre sería tan eficiente, lo que haría que los alimentos fueran menos costosos».

Aunque se han desarrollado varias técnicas para reemplazar los servicios de polinización proporcionados por las abejas, aumentar estos métodos es un desafío.

“Hay muchos proyectos de investigación y empresas emergentes que investigan la polinización de cultivos robóticos”, dijo McArt. “Drones que liberan polen del cielo, diminutas abejas robóticas que barren las flores e incluso rovers que distribuyen pompas de jabón que contienen polen que habita en las flores.

«Se ha demostrado que algunas de estas tecnologías aumentan la polinización a pequeña escala, pero actualmente ninguna es efectiva a gran escala, y ninguna es tan buena como las abejas. Las abejas solo son muy buenas para polinizar. ¡Y las abejas polinizan la agricultura libre! cultivamos de manera sostenible , el trabajo será gratis. Si no cultivamos de manera sostenible, el trabajo se irá gratis «.

Además del impacto en la agricultura, el funcionamiento saludable de los ecosistemas naturales depende en gran medida de los servicios de polinización que brindan las abejas y otros polinizadores, según McArt. Alrededor del 90 por ciento de las plantas terrestres dependen parcial o completamente de los polinizadores para reproducirse, dijo.

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«Si miras a tu alrededor, obviamente vivimos en un mundo verde donde las plantas proporcionan la base de los ecosistemas. Lograr la capacidad/eficiencia de las plantas para reproducirse y fundamentalmente alterar los ecosistemas», dijo.

Según Robert Gegear, profesor del Departamento de Biología y Biotecnología del Instituto Politécnico de Worcester, existen dos contextos muy diferentes en los que funcionan las abejas. Aunque las abejas son importantes en la agricultura, no brindan ningún servicio importante en un contexto ecológico, dijo.

«Simplemente vino a nuestro conocimiento entonces [with native bees] e interrumpirá el sistema «, dijo Gegear.

Si todas las abejas melíferas desaparecieran, no tendría un impacto ecológico negativo, dijo, y es probable que tenga un impacto positivo porque las abejas melíferas son competidoras de recursos limitados: polen y néctar. A diferencia de las abejas melíferas, que forman colmenas de miles de personas, la mayoría son especies únicas de abejas.

Sin embargo, si comenzamos a deshacernos de las abejas nativas, esto sería un problema importante porque tienen una relación única con las plantas con flores nativas que sustentan los ecosistemas, manteniéndolos saludables.

«Si perdemos abejas nativas, perdemos una variedad de abejas. Si perdemos su papel funcional, que las plantas requieren para polinizar, es cuando comenzamos a perder cosas como la biodiversidad silvestre, la función del ecosistema y la salud. Porque los sistemas polinizadores de las plantas son los mismos. la base de los ecosistemas.”

Desde un punto de vista ecológico, es importante tener en cuenta que las abejas son solo una parte de una serie más grande de interacciones entre plantas y polinizadores que involucran insectos y otros animales, incluidas moscas, mariposas, polillas y palomas, entre otros.

“Claro, hay muchas plantas polinizadas por abejas, pero solo hay una pequeña cantidad de animales que visitan las flores y que podrían actuar como polinizadores”, dijo Gegear. «Entonces, de las 200.000 especies que visitan las flores para alimentarse de néctar o polen, unas 20.000 son abejas».

Pero eso no significa que las abejas nativas no tendrían influencia mientras permanecieran otros polinizadores.

“Otra diversidad de vida silvestre está respaldada por la diversidad de plantas nativas o los productos de plantas silvestres que son nativos de ese sistema”, dijo Gegear. «A medida que comencemos a eliminar esas conexiones desde una perspectiva animal o vegetal, finalmente veremos el colapso de los ecosistemas y la pérdida de los servicios de los ecosistemas. Estas son cosas que obtenemos de la naturaleza, como el secuestro de carbono y la purificación del agua, que depende sobre ecosistemas sanos y diversos.”

Editorial TNH

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